Archives de catégorie : Billets

La bibliothèque populaire positiviste de la rue Réaumur

     Après la mort d’Auguste Comte, les disciples « orthodoxes » du positivisme, dirigés selon les vœux du « Maître » par Pierre Laffitte, professeur de mathématiques, s’engagent à continuer l’œuvre pédagogique du philosophe : ils reprennent les cours publics et gratuits, en suivant au plus près les plans d’enseignement de Comte. Ils diffusent également des brochures et de petits opuscules sur des points précis de la doctrine positiviste, susceptibles de cimenter l’opinion. Ils fondent et financent aussi une « Imprimerie positiviste » et reconstituent le fonds d’ouvrages de la Bibliothèque positiviste imaginée par Auguste Comte. Continuer la lecture de La bibliothèque populaire positiviste de la rue Réaumur

Et si vous furetiez dans Les Lectures de Prison ?

J’ai exploré les Lectures de prison, Le Lampadaire, 2017. 464 p. Et je vous incite à mener cette exploration à votre tour.

Préface : Philippe Claudel. Postface : Jean-Lucien Sanchez.

Direction éditoriale : Sophie Saulnier

Thomas Bellegarde et Philippine Chaumont, graphistes.

L’objet est surprenant. Pavé aux tons de grisaille, comme déchaussé d’une cour de prison. Le titre et le code barre l’apparentent  quant à eux à une thèse. Ça va être sévère, se dit-on. Impression confirmée par une série de photographies en noir et blanc, sans légendes. Des photographies anciennes de l’univers carcéral. Perte de repères. Le lecteur  se débat, cherche la table des légendes, les têtes de chapitres. Les trouve et respire ! la lecture le pose, il peut comprendre, retrouver la légende de chaque photographie … On réalise qu’on vient de vivre une expérience d’enfermement, un égarement, et que la lecture  a permis de sortir du labyrinthe, de se calmer. Alors, l’objet surprenant, très esthétisant, donne ses clés, grâce à la préface et aux cinq présentations des thématiques par des spécialistes des bibliothèques et/ou des prisons … Continuer la lecture de Et si vous furetiez dans Les Lectures de Prison ?

Le biblioteche del popolo (Consorzio milanese per le biblioteche popolari) : les bibliothèques du peuple (Consortium milanais pour les bibliothèques populaires)

couverture bib del popolo

Le livre instrument de rédemption sociale [1]  !

    À Milan, au début du XXe siècle, un ensemble d’institutions de statuts variés s’associent pour créer un réseau de bibliothèques populaires. En une année, quatre bibliothèques ouvrent et connaissent un franc succès qui est rapporté dans un état des lieux détaillé [2]. Continuer la lecture de Le biblioteche del popolo (Consorzio milanese per le biblioteche popolari) : les bibliothèques du peuple (Consortium milanais pour les bibliothèques populaires)

Les bibliothèques populaires hongroises vers 1900

Dans son  très riche ouvrage sur Les bibliothèques populaires à l’étranger et en France (1906), Maurice Pellisson évoque  les bibliothèques populaires en Autriche-Hongrie. Il passe rapidement sur les bibliothèques hongroises et souligne :

On peut donc dire qu’en Hongrie tout reste à faire, ou peu s’en faut. Et cependant il est certain que la population, en  général, a le goût de la lecture; c’est un fait qui est attesté par le succès qu’obtiennent les publications procurées par les nombreuses sociétés qui s’emploient à propager les bons écrits. Ces sociétés, il est vrai, ont presque toutes un caractère confessionnel et les bons écrits qu’elles distribuent sont faits dans un but d’édification. Mais il est bien vraisemblable que le peuple, qui les lit, lirait volontiers autre chose, s’il le pouvait1.

Un jeune Hongrois, Pál Gulyás (1881-1963), futur directeur de la Bibliothèque nationale hongroise, réagit courtoisement mais fermement dans un long article donné au Bibliographe moderne: courrier international des archives et des bibliothèques en 1907. Ce texte, à lire ici, dresse un intéressant panorama des bibliothèques populaires hongroises vers 1900.

 

 

  1. Maurice Pellisson, Les bibliothèques populaires à l’étranger et en France. Paris, Impr. nationale, 1906 . []

« Le désir fou de lire ces choses » … littérature catholique et bibliothèques populaires

« Rêverie », illustration de « Noëlle », Journal de la jeune fille : organe des Unions chrétiennes de jeunes filles, janvier 1904

 

Les bibliothèques populaires  ont souvent été décrites par la littérature catholique comme des lieux de perdition pour la jeunesse : fonds de livres inadaptés, bibliothécaires inconscients ou pervers…

Le Journal de la jeune fille nous offre en 1904 un bel exemple de ce topos. Noëlle, jeune orpheline, a gardé de son père professeur  l’amour des livres. Elle devient institutrice, et emploie volontiers ses loisirs à la lecture :

Il lui vint un jour l’idée d’aller prendre des livres à la bibliothèque populaire de la ville voisine lorsqu’elle s’y rendait le jeudi, pour des commissions.

Il y avait là un bibliothécaire assez indifférent et qui, certes, ne se pourfendait pas en connaissances littéraires. Ses conseils à Noëlle variaient seulement d’après les titres des ouvrages.

Beauté fatale ! Tenez, Mademoiselle, cela est exquis. On me le demande beaucoup. Voici encore : La fille de l’Actrice, oh ! çà alors, c’est d’un palpitant ! — Puis, Divorcée ; c’est tout nouveau et tout à fait pathétique. On y pleure dessus !

Noëlle écoutait, partagée entre le désir fou de lire ces choses et une crainte instinctive d’offenser Dieu et la mémoire vénérée de ses parents.

La première l’emporta1.

Et voilà Noëlle subjuguée par des « histoires violentes de passions déchaînées et malsaines », des « pages criminelles » . Grisée par ses lectures, en proie aux effets délétères de la littérature romanesque, elle en oublie sa vocation enseignante :

Sa classe lui devint à charge. La vulgarité de ses élèves lui portait  sur les nerfs. Quand on a passé tant d’heures brillantes en société de marquises, de duchesses, d’élégantes actrices et de jeunes snobs à monocles, on trouve pénible de faire faire la dictée à une troupe de petits enfants campagnards2.

Sa « rêverie » la conduit à s’amouracher d’un jeune médecin venant de la ville. Elle croit enfin vivre comme une héroïne de roman, lorsque son séducteur la trahit. Alors, la jeune femme décide de brûler les livres qui l’ont égarée … La fin de cette nouvelle édifiante donne quand même à penser qu’elle rendra les ouvrages empruntés à la bibliothèque populaire !

Là, à côté de la cheminée, sur l’étagère coquette, s’alignent quelques livres jaunes, rouges, verts. Noëlle les prend, les trie avec soin, met de côté ceux qui ne lui appartiennent pas. Puis, méthodiquement, énergiquement, elle jette les autres dans la flamme, un à un, en les déchirant lentement3.

Divorcée par René de Pont-Jest. Paris, E. Flammarion, 1891.
  1. Mme Henri Contesse, « Noëlle« ,  Journal de la jeune fille : organe des Unions chrétiennes de jeunes filles, janvier 1904. []
  2. Ibid. []
  3. Ibid. []

L’orientaliste Maxime Rodinson (1915-2005) : lecteur à la Bibliothèque des Amis de l’Instruction du XIIIe arrondissement

Parmi les petites sœurs de la Bibliothèque des Amis de l’Instruction (BAI), celle du XIIIe arrondissement est évoquée par Maxime Rodinson, historien, sociologue et linguiste spécialiste de l’Islam dans ses Mémoires d’un marginal parues un an après sa mort : le rôle vital qu’a rempli ce foyer de lecture et de sociabilité pour le jeune apprenti né de parents juifs immigrés d’Europe de l’Est épris de valeurs universalistes y est décrit avec conviction.

Évoquant le Paris populaire dont faisait partie le quartier des Gobelins de son enfance, il explique comment le jeune autodidacte qu’il était nourrissait grâce aux livres de la BAI son insatiable appétit de livres et de culture qui allait faire de lui un des grands orientalistes français, titulaire de la chaire d’éthiopien et de sud-arabique à l’École pratique des hautes études :

La bibliothèque paternelle ou plutôt ses vestiges étaient fort loin de suffire à ma boulimie de savoir. Je passerai vite sur la curieuse et minuscule bibliothèque d’une classe supérieure de l’école primaire … une réserve de livres bien plus importante m’était offerte au lieu même de ma naissance, tout près de notre domicile-atelier de la rue Véronèse, dans le « passage » du 59, rue des Gobelins … Il y avait là, sur la gauche en entrant, au rez-de chaussée, mais un peu surélevé, un vaste local qui servit plus tard à une pizzeria. Dans mon enfance (et un peu auparavant) y était installée … [la] « Bibliothèque des Amis de l’instruction du 13e arrondissement ». Si vous notez ce titre, prenez garde de ne pas écrire « XIIIe » en chiffres romains… tradition archaïque liée à l’Ancien Régime, à l’aristocratie et au cléricalisme. Le modernisme progressiste et républicain devait l’abolir !

J’ai totalement oublié comment était organisée cette bibliothèque à laquelle on pouvait s’inscrire en payant une cotisation très modique … Je me souviens seulement de la grande salle rectangulaire encadrée par des rayonnages du plancher au plafond. Au fond de la salle aux rayonnages, une petite porte menait à une plus petite arrière-salle … où on gardait les livres les plus précieux. Mais surtout une grande table centrale permettait de tenir des réunions de bureau.

Là se réunissaient quelques personnes en charge de l’administration de l’institution, en général barbues, avec toutes les particularités vestimentaires, physionomiques et capillaires qui sont devenues classiques pour représenter les républicains du temps du Second Empire et leurs successeurs du temps de la IIIe République, radicaux-socialistes et militants de la laïcité, souvent francs-maçons. Du moins c’est l’image que j’en ai gardée.

… Il est peut être … intéressant de rapporter ici l’apport de la fréquentation de cette bibliothèque à ma formation globale et d’abord, ce qu’elle offrait à mes appétits culturels … il y avait évidemment de nombreux ouvrages classiques de littérature française, mais aussi anglaise, allemande, etc., ou encore grecs et latins, tous en traduction évidemment. Beaucoup de livres de vulgarisation concernaient les sciences physiques et naturelles ou l’astronomie. C’étaient des livres honnêtes, sans particularité, ou avec des orientations diverses et contradictoires. Certains étaient dépassés par le progrès des études, remontant à des achats anciens, peut-être au fond de départ. Il y avait beaucoup de livres d’histoire (y compris d’histoire des religions et d’histoire non occidentale) et certains classiques philosophiques.

Mais le fonds de littérature engagée était néanmoins très important. De nombreux livres étaient consacrés à la polémique anticléricale, ou tout au moins nettement inclinés dans ce sens. De même pour la polémique républicaine contre l’Ancien Régime. L’anticléricalisme débouchait très souvent sur la critique des religions. L’extrême gauche était relativement peu représentée. Mais tout de même, on trouvait là des ouvrages critiquant la morale traditionnelle. Très globalement, on peut dire que l’inspiration générale suggérée se rattachait à un déisme agnostique.

Ma passion pour l’histoire orienta le plus souvent mes lectures. Je savais déjà beaucoup de choses par l’école sur l’histoire de France, avec un complément factuellement très douteux, mais utilement mémorisable, comme pour tous les Français et beaucoup d’autres, puisé chez Alexandre Dumas père. Mais cela ne me suffisait pas. C’est le hasard, je crois – livres laissés libres par les emprunteurs –, qui me fit lire Michelet, mais systématiquement au moins les les premiers volumes de la grande Histoire de France d’Henri Martin (1810-1883) en dix-neuf volumes, « pesante compilation dit le rigoureux historien Louis Halphen … je dévorais donc passionnément les pages sur les révoltés du Moyen Âge à l’époque de la Grande Jacquerie de 1368… sur la révolution bourgeoise déclenchée à Paris par le prévôt des marchands Etienne Marcel… [sur] le mouvement des communes en Flandres… Mais les rayonnages de la Bibliothèque des Amis de l’Instruction portaient d’autres livres qui recelaient bien d’autres trésors, lesquels élargissaient énormément mon horizon… c’est l’histoire qui m’attirait primordialement et, de la façon la plus séductive [sic], mais non exclusivement, l’histoire des pays lointains, celle qui était la plus négligée par l’enseignement scolaire. La bibliothèque contenait presque tous les volumes de « L’Univers pittoresque que ou Histoire et description de tous les peuples, de leurs religions, mœurs et coutumes, etc. », collection publiée par le célèbre éditeur Firmin Didot, dans les années 1830 et 1840.

Je ne me dissimulais pas que ces ouvrages contenaient des informations déjà anciennes et périmées… je ne disposais de rien de mieux pour le moment. En attendant, un noyau de connaissances valables se trouvait là et me fournissait des repères précieux.

Bibliographie :

Maxime Rodinson, Souvenirs d’un marginal, Fayard, 2005, p.260 et suivantes

Jérémie Chaponneau, « L’Orient sans fantasmes. Maxime Rodinson (1915-2004) », Revue de la BnF, 2018/1, n° 56, p. 174-183

Les palmes académiques pour le fondateur des bibliothèques populaires

Une lettre sur la question des retraites ouvrières des femmes, adressée par Jean-Baptiste Girard à Jules Ferry en 1883, évoque le moment où le « fondateur des bibliothèques populaires » a reçu du ministre les palmes académiques :

À Monsieur Jules Ferry, Président du Conseil des Ministres

Le 11 juillet 1880, au Palais du Trocadéro, où avait lieu la distribution des prix de l’Association philotechnique, j’ai eu l’honneur de recevoir de vous, et l’accolade et les palmes d’officier d’Académie, pour les services que j’avais rendus en fondant et organisant les bibliothèques populaires à une époque (1861) où personne ne les croyait possibles.

Maintenant, les bibliothèques n’ont plus besoin de mon concours actif1.

Il est intéressant de voir comment la presse a pu présenter cet hommage au fondateur des bibliothèques populaires, à travers trois exemples différents : Le Rappel, La Petite République et Le Temps.

Les trois journaux rapportent en effet un événement plus large qui est celui de la Séance annuelle de l’Association philotechnique. À l’occasion de cette séance, accompagnée de festivités et remises de prix aux étudiants, Jules Ferry prononce un discours et remet les palmes d’officier d’académie à cinq personnes. La présence de Jean-Baptiste Girard est liée à son rôle très actif dans l’Association. Il a en effet d’abord été l’élève de cette association. Soucieux d’acquérir les livres indispensables à l’approfondissement des cours pour lui et ses camarades, il a exposé aux professeurs de l’Association philotechnique son projet de fonder une bibliothèque populaire qui deviendra la Bibliothèque des Amis de l’Instruction du IIIe Arrondissement (BAI-III). Certains des professeurs n’ont eu alors cesse d’aider le projet, devenant des membres très actifs des premières BAI, et désignant Jean-Baptiste Girard agent de l’Association philotechnique, ce qui lui a permis de travailler au rayonnement de la Société Franklin2.

Le Rappel évoque les discours du secrétaire général de la Philotechnique et du ministre. Les palmes d’académie sont mentionnées très rapidement et sans explicitation :

MM. Vinot, Hermann, J.-B. Girard, Abel, Jouassin et Unal ont été nommés officiers d’Académie3.

La Petite République passe aussi par l’inévitable rappel des discours, mais choisit d’insister en conclusion sur la récompense reçue par Girard. On remarquera que les bibliothèques populaires ne sont pas mentionnées, et que le journaliste relie la récompense à l’Association philotechnique :

Enfin, dans cette séance publique, il a été rendu justice à un brave homme aimé de tous ceux qui font partie de l’Association philotechnique, à M. Girard, l’employé modeste et zélé qui seconde si activement le secrétaire général. M. Deschanel a rappelé en quelques mots émus la vie si digne de M. Girard, et M. Ferry l’a embrassé en attachant sur sa poitrine les palmes d’officier d’Académie4.

Quant au journal Le Temps, il offre une version extrêmement édifiante et paternaliste, qui rejoint cependant la version de Girard sur le fait que la récompense lui est octroyée pour son rôle dans la fondation des bibliothèques populaires :

M. Deschanel ayant raconté la touchante histoire d’un vieux serviteur de l’Association, nommé Girard, ancien cocher de fiacre, qui, sachant à peine lire à dix-neuf ans, eut le premier l’idée des bibliothèques populaires et de la Société Franklin, M. Jules Ferry remet, séance tenante, les palmes d’officier d’académie au brave homme, qui les a reçues en pleurant de joie5.

  1. Sur cette lettre voir le billet  « Patronymes répandus… chercheurs à l’affût ? Et si on reparlait de Jean-Baptiste Girard, « fondateur » de la Bibliothèque des amis de l’Instruction ? » in Bibliothèques populaires, 10/09/2017. []
  2. Voir les différents billets de ce blog. []
  3. Le Rappel, 14 juillet 1880. []
  4. La Petite République, 13 juillet 1880. []
  5. Le Temps, 13 juillet 1880. []

La bibliothèque roulante, les enfants et le maraîcher : quand le goût de la lecture impliquait efforts physiques et entraide !

Les bibliothèques populaires ont pour certaines échangé des livres entre elles, ou proposé leurs ouvrages à des communes voisines, dès le Second Empire. Il fallait pour cela transporter les ouvrages dans des caisses. Ce système est entre autres inspiré des « circulating libraries » des grandes villes londoniennes et américaines qui utilisaient alors les trains de banlieue pour transporter les caisses. Voici le fonctionnement de la bibliothèque roulante mise en place à Nancy et dans les communes voisines en 1891 :

Une bibliothèque principale envoie dans chaque quartier des caisses de livres qui circulent d’école en école. Cette bibliothèque roulante rentre au dépôt principal, à la fin de chaque année, et l’on procède alors aux réparations les  plus urgentes.

Le roulement s’opère sans frais. Les caisses munies de poignées sont confiées à des écoliers chargés du transport. Bien plus, la bibliothèque roulante de Nancy envoie des livres aux communes voisines. Un maraîcher complaisant charge les caisses sur sa charrette, et les distribue aux hameaux visités1.

  1. La Justice, 5 avril 1891. []

En mars, avril et mai 2018, on parlera des bibliothèques populaires

En mars, on parlera des bibliothèques populaires à la Bibliothèque des Amis de l’Instruction du IIIe Arrondissement et à la Chapelle de l’Humanité 

Samedi 10 mars 2018 de 17 à 19 heures, dans le cadre des rencontres de la Bibliothèque des Amis de l’Instruction du IIIe arrondissement (pour les détails pratiques, voir sur le site de la BAI-III)

Présentation des dernières recherches sur l’histoire des Bibliothèques populaires au XIXe siècle (Agnès Sandras et Jean-Charles Geslot)

 

Rappels introductifs :

  1. L’organisation des Bibliothèques populaires sous le Second Empire

  • La question du statut associatif avant la loi de 1901
  • Un exemple : la genèse de la Bibliothèque populaire  de Versailles

2.   Le rôle ambigu des acteurs

  • La complexité des réseaux des bibliothèques populaires  : saint-simoniens, fouriéristes, comtistes, francs-maçons, internationalistes… sous le Second Empire
  • Victor Duruy, le pouvoir impérial et les Bibliothèques populaires

3. La réalité des bibliothèques

  • Quels livres ? Instruction ou délassement ? Exemples de collections en histoire et en géographie
  • Quels lecteurs ?

Réponses aux questions des auditeurs :

  • vendredi 16 mars 2018 de 9h30 à 17h30 : à la Chapelle de l’Humanité (IIIe Arrondissement), la Maison Auguste Comte organise une journée d’études (pour les détails pratiques voir ici) 

Mouvements ouvriers et positivisme

Jeudi 26 avril 2018, à partir de 14 heures

Session  :  les bibliothèques populaires

La Bibliothèque des Amis de l’instruction du troisième arrondissement de Paris. Michel ROSZEWITCH   et  Michel BLANC
La Bibliothèque (populaire) communale de Vernon : une tentative originale de transmission des savoirs dans une petite ville de province sous le Second Empire libéral. Agnès SANDRAS
Contribution à l’histoire des bibliothèques populaires parisiennes : la bibliothèque populaire du XXe arrondissement de Paris. Christiane DEMEULENAERE-DOUYÈRE
Les ouvriers, les femmes et l’éducation par le livre dans le projet politique de Flora Tristan (1803-1844). Isabelle MATAMOROS
La « pénétration » positiviste dans les bibliothèques populaires à la fin du XIXe siècle. Annie PETIT
Des savoirs historiques pour le peuple ? Diffusion et lecture des livres de Victor Duruy dans les bibliothèques populaires (1860-1914). Jean-Charles GESLOT

  • En avril et mai, on parlera des cours d’adultes (qui ont entraîné la création de bibliothèques populaires) et des bibliothèques populaires à la Bibliothèque nationale de France, dans le cadre des ateliers ouverts « Émanciper le peuple par le savoir » ?

Jeudi 12 avril 2018, 14h30 – 17h, salle 70

Carole Christen, « Une expérimentation d’éducation populaire au XIXe siècle : les cours du soir destinés aux adultes »

Jeudi 3 mai 2018, 14h30 – 17h, salle 70

Agnès Sandras, « Le choix des ouvrages dans les premières bibliothèques populaires : instruction et/ou délassement ? (1861-1870) »

 

 

Quand la classification décimale était expérimentée … dans une bibliothèque populaire !

La revue Les Études sociales publie dans son numéro 166 un dossier intitulé Bibliothèques et sciences sociales.

Le sommaire de ce dossier, coordonné par Matthieu Béra, est le suivant :

  • des bibliothèques et des savants
  • des bibliothèques et des lecteurs
  • des bibliothèques et des domaines de savoirs
  • des bibliothèques et des disciplines savantes
  • des bibliothèques et des professionnels

On signalera plus particulièrement dans ce dossier très riche  deux articles éclairant l’histoire des bibliothèques populaires :

  • Les lecteurs de la Bibliothèque nationale au XIX e siècle. L’apport des registres de prêt1.
  • Eugène Morel : l’odyssée d’un polygraphe au pays de la classification décimale2.

Le premier de ces articles apporte en effet des précisions importantes sur la pratique du prêt par la Bibliothèque nationale dans la première moitié du XIXe siècle et permet de mieux comprendre à quel(s) public(s) s’adresseront les bibliothèques populaires en 1860 lorsqu’elles décident de prêter à toutes et à tous

Le second nous mène à la rencontre d’Eugène Morel, bibliothécaire à « la Nationale »  et polygraphe repenti. Eugène Morel a marqué l’histoire des bibliothèques par son engagement  pour la lecture publique.  Engagement dont on a longtemps cru qu’il se construisait sur la volonté de faire disparaître les bibliothèques populaires. Pourtant, Morel expérimente avant la Première Guerre mondiale la première application française de la classification  décimale de Dewey à un catalogue de la bibliothèque populaire de Levallois-Perret. Un dossier du fonds Morel, conservé par la Bibliothèque historique de la Ville de Paris, permet de mieux comprendre les tenants et les aboutissants de ce grand écart de Morel  entre bibliothèques populaires et bibliothèques publiques ….

=> Cliquer sur les images de la galerie ci-dessous pour mieux les voir

Signalons également la parution  d’un billet du blog des archivistes de Levallois  sur Eugène Morel et la bibliothèque de Levallois-Perret que l’on peut retrouver ici.

Cite this article as: Agnès Sandras, "Quand la classification décimale était expérimentée … dans une bibliothèque populaire !," in Bibliothèques populaires, 25/02/2018, https://bai.hypotheses.org/2120.
  1. Bruno Blasselle, « Les lecteurs de la Bibliothèque nationale au XIX e siècle. L’apport des registres de prêt », Les Etudes sociales, n° 166, 2017. Pages 69 à 88. []
  2. Agnès Sandras, « Eugène Morel : l’odyssée d’un polygraphe au pays de la classification décimale « , Les Etudes sociales, n° 166, 2017. Pages 167 à 186. []

Le Siècle à la rescousse des bibliothèques populaires sous le Second Empire (III – 1867, année cruciale)

On a vu dans un précédent billet le combat très solitaire du journal Le Siècle pour soutenir les fondateurs des bibliothèques populaires devant les difficultés administratives variées qu’ils rencontraient en 1866. En effet, si le pouvoir impérial était plutôt favorable à une prise en charge privée de l’instruction privée, il redoutait des troubles politiques liés aux constitutions d’associations et à des lectures séditieuses. Les consignes de prudence données aux préfets par des circulaires officieuses ont été en certains endroits appliquées avec zèle, et sans doute plus de zèle que ne le souhaitaient Napoléon III et son entourage ou le ministre de l’Instruction publique et des Cultes.

En 1867, s’ajoute une autre difficulté. Dans les endroits où l’administration s’est montrée moins pointilleuse quant au contenu des fonds des bibliothèques populaires, des voix s’élèvent pour dénoncer des lectures immorales. Des pétitions sont envoyées au Sénat, et l’on voit désormais la question des bibliothèques populaires gagner les colonnes de tous les journaux. Le graphique ci-dessous mesurant la fréquence de l’expression « bibliothèque populaire » dans les journaux numérisés par le site de presse Retronews permet de constater l’acmé de 1867 dans la décennie 1860-1870.

En menant la recherche « bibliothèque populaire » pour l’année 1867, toujours dans Retronews, on peut obtenir une liste de journaux dans lesquels on trouve cette occurrence1. Le résultat est intéressant puisque le plus fort nombre d’occurrences correspond à un journal local, évoquant abondamment l’affaire des bibliothèques populaires de Saint-Étienne (voir plus bas). On notera que le suivant, un journal national, n’est autre que Le Siècle qui garde donc au milieu du tohu-bohu créé par les pétitions autour des bibliothèques populaires un rôle important.

L’affaire des bibliothèques populaires de Saint-Étienne a été évoquée dans un précédent billet de ce carnet. Rappelons qu’en février 1867, les journaux et la mairie  de Saint-Étienne reçoivent des courriers dénonçant le contenu de deux nouvelles bibliothèques populaires. Dès mars, les journaux locaux s’emparent de l’affaire comme par exemple Le Mémorial de la Loire et de la Haute-Loire2. Une brochure lance un  Appel à l’opinion publique dans la question des bibliothèques prétendues populaires de Saint-Étienne, dénonçant « des publications malsaines, anti-sociales et anti-chrétiennes, de ces écrivains que l’on a appelés à bon droit des malfaiteurs intellectuels ». L’affaire est portée par une pétition devant le Sénat, et l’intervention passionnée de Sainte-Beuve sauve les deux bibliothèques stéphanoises.

Dans  « Une bataille culturelle, provinciale et nationale, à propos des bons auteurs pour bibliothèques populaires (janvier-juin 1867) », R. Bellet a recensé et analysé la façon dont les journaux locaux et nationaux, de tendances diverses, se sont emparés de cette affaire3. On se contentera donc dans ce billet de voir comment Le Siècle la rapporte et l’utilise au beau milieu de sa bataille pour les bibliothèques populaires.

La presse nationale s’empare de l’affaire au mois de mai lorsque la pétition est connue. Le Siècle, journal anticlérical, la présente immédiatement comme un dépit des « cléricaux » face au succès  des bibliothèques populaires. En effet, ces dernières peuvent constituer une concurrence sérieuse aux bibliothèques paroissiales déjà mises en place depuis une vingtaine d’années dans les villes et  dont le contenu était étroitement surveillé par les instances religieuses  :

Les bibliothèques populaires se propagent dans toute la France. Leur organisation se perfectionne ; leurs avantages, qui s’étendent, sont de plus en plus appréciés. À Paris, la société de la bibliothèque populaire du huitième arrondissement4, secondée par l’association polytechnique, a créé des conférences qui sont très suivies. Des cours d’adultes s’adjoignent ainsi presque partout aux bibliothèques et en complètent les bienfaits. ce que voyant, les cléricaux de Saint-Étienne n’ont pu contenir leur dépit. Ils sont allés, de porte en porte, de magasin en magasin, colporter une pétition au sénat sur le danger de nos bibliothèques populaires. Le président et le vice-président de la société de Saint-Vincent-de-Paul étaient en tête de la manifestation… Cris impuissants ! fureurs bizarres ! ses promoteurs, dans une ville de cent mille habitants , n’ont recueilli que cent deux signatures.

C’est une grande déroute pour les partisans de l’ignorance ; et nous ne pensons pas qu’ils s’en relèvent devant le sénat, quelles que soient les tendances de quelques uns de ses membres5.

Dans ses livraisons suivantes, Le Siècle s’intéresse à la question alors centrale de la lecture. Depuis des décennies, les pouvoirs politiques et religieux brandissent le spectre des « mauvaises lectures ». Les Églises tentent de modeler la lecture depuis une trentaine  d’années par la création de bibliothèques, comme celles de l’Œuvre des Bons Livres. Les premières bibliothèques des Amis de l’Instruction, comme les premières bibliothèques populaires alsaciennes, ont adopté une certaine prudence dans leurs acquisitions. Leurs catalogues ont franchi un très grand pas en proposant des ouvrages variés, de distraction (romans) et d’instruction (disciplines variées), mais ont évité les auteurs trop polémiques. La BAI-V s’insurgera d’ailleurs contre une rumeur lui prêtant un catalogue semblable à ceux de Saint-Etienne, comme en témoigne une lettre adressée au Mémorial de la Loire et de la Haute-Loire publiée le 29 mai 1867 (voir ci-dessous, cliquez sur l’image). Cette lettre met en valeur le rôle des appuis très officiels de la BAI-V.

En affichant du Proudhon et du Fourier, les bibliothèques stéphanoises entraînent non seulement la polémique sur ces œuvres mais aussi sur d’autres ouvrages et sur le contenu des bibliothèques populaires. Le Siècle constate :

Une pétition, dont le but est de signaler au sénat le danger des bibliothèques populaires, n’a pu réunir, à Saint-Étienne, que cent deux signatures, parmi lesquelles sont celles du président et du vice-président de la Société-de-Saint-Vincent-de-Paul.

Le Mémorial nous apprend que les cent deux veulent bien ne pas condamner les bibliothèques populaires ; s’ils s’indignent, c’est que sur les rayons de celle de Saint-Étienne, ils ont vu avec horreur le Prêtre, la femme et la famille, par Michelet ; les Œuvres de Jean-Jacques Rousseau, Proudhon, Fourier ; le Maudit ; la Croisade noire6, par Mme Gagneur ; l’Histoire politique des papes, par Lanfrey ; la Pluralité des puissances de l’âme, par Pezzani; la Vie de Jésus, par Renan !

Eh bien ! pourquoi proscrire la lecture de livres dont la notoriété est grande et qui ont une portée philosophique ? Les cléricaux admettent les bibliothèques populaires comme ils admettent l’enseignement, pour imposer leur joug et s’emparer des esprits. Imaginez une bibliothèque populaire composée par eux : on y trouvera l’Écriture sainte; l’Imitation de Jésus-Christ, ce code de la dévotion égoïste ; la Somme, de saint Thomas;  la Vie des saints ; l’Histoire de France, du père Loriquet.  Les classiques français n’y seront admis qu’après triage, amputation, mutilation, expurgation ; bon système pour faire, non des êtres pensants et des citoyens, mais des fanatiques et des esclaves ! L’homme n’est pas né pour être constamment tenu en tutelle, confisqué au profit des ministres de tel ou tel culte, régenté par des maîtres qui lui indiquent ce qu’il doit lire, ce qu’il doit écrire, ce qu’il doit penser. Il faut le mettre à même de choisir, d’exercer son libre arbitre, de se prononcer en pleine connaissance de cause entre les doctrines, les dogmes, les idées qui se partagent le monde. Nous ne cesserons de lutter à outrance contre ceux qui lui demandent tout d’abord l’obéissance passive, et le sacrifice de sa raison7.

Le Siècle s’efface ensuite derrière l’éloquence de Sainte-Beuve puis d’Eugène Pelletan qui défendent avec énergie devant le Sénat la liberté pour les bibliothèques populaires de mettre à disposition des lecteurs un choix varié de livres. Le journal choisit de retranscrire les débats, en notant :

Il sera curieux de savoir si le premier de nos grands corps de l’État trouve bon de se transformer en congrégation de l’index8.

Les débats se succèdent ainsi :

  • discussion du 25 juin 1867. Question mise à l’ordre du jour : discussion sur « une pétition de cent deux habitants de Saint-Etienne (Loire) qui se plaignent du choix que I’on a fait de certains ouvrages pour former deux bibliothèques populaires fondées à Saint-Etienne sous le patronage de l’autorité municipale. Le rapport, présenté par M. Suin à la dernière séance, conclut, au nom de la commission, au renvoi au ministre de l’instruction publique ». Interventions de Sainte-Beuve et Charles Dupin9.
  • discussion du 17 juillet 1867 sur un amendement portant sur une « subvention de 100 000 francs pour les bibliothèques scolaires et populaires ». Intervention de M. Eugène Pelletan10 :

Eh bien ! si je suis ici, c’est, je le crois, parce que l’empereur, qui n’ignorait pas mon insuffisance, a songé que je pourrais de temps en temps apporter une note discordante peut-être, mais sincère. C’est ce devoir que je remplis aujourd’hui, et c’est au nom de ce devoir que je supplie le sénat de résister à la faute qu’on lui propose de faire11.

Un mois plus tard, Eugène Pelletan profite d’un amendement au budget des bibliothèques pour revenir sur la question de la lecture populaire. Ce député républicain est concerné à double titre : ses ouvrages font partie de la liste dénoncée par la pétition de Saint-Étienne ; il milite depuis plusieurs années pour l’éducation du peuple, et a participé par exemple aux côtés de Corbon à la « Bibliothèque des Connaissances utiles »12, collection de vulgarisation destinée aux ouvriers suivant les cours du soir. Le Siècle restitue également son intervention qui se place très symboliquement dans la suite de celle de Sainte-Beuve. Mais Eugène Pelletan, du fait de ses convictions politiques, prolonge l’analyse sous un angle politique :

Le ministre de la justice disait qu’il y avait deux classes de lecteurs, comme autrefois il y avait deux  classes d’électeurs. (Bruit et rires.) D’une part les brahmanes de l’Intelligence auxquels toutes les lectures étaient permises ; de l’autre et au dessous, dans certaines profondeurs des classes qui n’ont pas le droit de lire les mêmes livres que les élus de la fortune. Eh bien, je m’élève contre cette théorie, parce qu’elle serait la négation du suffrage universel.

Comment, vous reconnaissez au peuple le droit de suffrage, le droit de peser dans sa main la forme de gouvernement qui lui convient le mieux, et vous viendriez lui dire qu’il n’a pas assez d’intelligence pour choisir les livres qu’il doit lire ! Si M. le ministre d’État était à son banc, il se lèverait et viendrait m’apporter l’autorité de sa parole et de son témoignage, car il a présidé l’enquête sur les sociétés coopératives et il pourrait vous dire que les ouvriers n’ont rien à envier aux autres classes en fait de bon sens, d’intelligence et d’élévation des idées13.

Si l’affaire de Saint-Etienne occupe les colonnes de tous les journaux, et parfois avec une grande violence, Le Siècle est comme en 1866, le seul à signaler les soucis rencontrés par d’autres bibliothèques.  C’est le cas dans la Nièvre. Le ministre de l’Intérieur a opposé, via le sous-préfet, un refus à une demande de création d’une bibliothèque populaire à la Châtre. Eugène Ténot ironise dans les colonnes du Siècle :

Pas un mot d’explication, pas une raison à l’appui n’accompagnent ce refus. Le pouvoir discrétionnaire y fait sentir crûment son omnipotence. Qu’en pense M. Duruy, si zélé pour la diffusion de l’instruction publique et la création des bibliothèques populaires ? Peut-être obtiendra-t-il de son collègue de l’intérieur les explications que celui-ci ne daigne pas accorder à un humble administré14.

En plein cœur de l’affaire des bibliothèques de Saint-Étienne, les ennuis rencontrés par le Cercle de la Ligue de l’Enseignement à Nérac (Lot-et-Garonne) sont l’occasion pour Émile de La Bédollière d’insister sur le manque de liberté des bibliothèques populaires lors de la composition des collections. Quinze années plus tôt, ce même journaliste s’inquiétait déjà du zèle des préfets dans l’application de la loi sur le colportage qui exposait les « infortunés colporteurs » de livres à  « de mortelles variations de température administrative15 ». Or le préfet du Lot-et-Garonne semble avoir eu à cœur en 1867 d’opposer à la fondation de la bibliothèque de Nérac tous les freins administratifs à sa disposition  :

Voici sa lettre, transmise aux intéressés par le sous-préfet, M. La Vigne :

« Lorsqu’une association veut se former pour créer une bibliothèque, il y a lieu de procéder comme s’il s’agissait d’ouvrir un cercle. Vous voudrez bien, en conséquence, m’adresser les statuts et y joindre la liste des fondateurs en triple expédition.

Le gouvernement tient à ce que le président soit nommé et agréé par le préfet. Quant aux membres du comité désignés pour administrer la bibliothèque, ils doivent être proposés à votre choix ou à votre agrément. Il serait à désirer que le maire fût nommé président honoraire.

Le catalogue des livres mis en lecture ne devra comprendre que des ouvrages professionnels utiles, appartenant à une littérature saine et propres à moraliser ou à instruire les classes ouvrières. on devra en éliminer avec une juste sévérité les romans dont la lecture pourrait laisser une impression regrettable ; on aura soin également d’exclure les livres de polémique sociale ou religieuse, et ceux qui sous prétexte d’économie politique, pourraient servir à propager des théories dangereuses ou subversives.

Les catalogues, chaque année, doivent être soumis à l’examen de l’autorité.

Quant à la réunion générale des souscripteurs, je n’ai aucune objection à faire, et je vous laisse les soin d’en régler les conditions. « 

 La liberté des bibliothèques populaires n’est-elle pas le pendant de la liberté de la presse telle qu’elle était conçue à Madrid au temps de Figaro ?

Quand on aura écarté tous les ouvrages énumérés dans la lettre préfectorale, devra-t-on laisser intacts ceux qui seront tolérés ?

Le Siècle de Louis XIV n’a été admis dans les lycées qu’après une censure préalable qui en a retranché avec un soin scrupuleux les passages attentatoires à l’honneur et à la considération des jésuites. Le préfet de Lot et-Garonne est tenu, pour être conséquent avec lui-même, de ne livrer à la population de Nérac que des éditions expurgées16.

Emile de La Bédollière. Recueil. Portraits d’écrivains et hommes de lettres de la seconde moitié du XIXe siècle. Gallica (BnF).

Les médailles octroyées à certaines bibliothèques populaires lors de l’Exposition universelle de 186717, les discussions passionnées au Sénat, n’empêchent pas que la création des bibliothèques populaires continue à être entourée d’un double mouvement strictement opposé : alliances inattendues autour de certaines fondations, coteries à d’autres endroits, les bibliothèques étant souvent prétexte à attiser des rivalités politico-religieuses déjà existantes. Le Siècle s’en fait encore et toujours l’écho à la fin du Second Empire comme sous les débuts de la Troisième République. Ainsi, rapporte-t-il l’affaire de la bibliothèque populaire d’Oullins (1868) en ces termes :

Beaucoup pensent peut-être que lorsqu’ils ont organisé une bibliothèque populaire, sans subvention de l’État ou de la commune, qu’ils ont loué le local et acheté les livres de leurs propres deniers, ils sont libres de conserver dans la bibliothèque fondée par leurs sacrifices les livres qui leur plaisent, à cette seule condition que ces ouvrages n’aient été l’objet d’aucune condamnation judiciaire. Beaucoup, disons-nous, pensent sans doute ainsi. Eh bien ! profonde est leur erreur. Les ouvriers, d’Oullins (Rhône) viennent d’en faire l’épreuve. La bibliothèque que ces ouvriers avaient créée, grâce à des cotisations prises sur les salaires, et à des dons de personnes aisées, a été dénoncée au sénat par quelques-uns de ces cléricaux, fougueux partisans, comme on sait, de la liberté de l’enseignement supérieur, et, au vu de la pieuse dénonciation le gouvernement s’est ému. Le ministre de l’intérieur, agissant en vertu de l’article 291 du code de 1810 et de la loi de 1834 sur les associations, s’est saisi de l’examen du catalogue de la bibliothèque d’Oullins, bibliothèque qui ne doit pas un centime à la commune, au département ou à l’État. M. le ministre s’est livré, en vertu de la loi sur les associations, à l’épuration du catalogue. et il a expulsé de la bibliothèque les romans d’Eugène Sue et  la plupart de ceux de George Sand, entre autres le roman philosophique, mais déiste et spiritualiste, Mademoiselle de la Quintinie, toujours en vertu de l’article 291 du code et de la loi de 1834, il a daigné amnistier la Mare au diable du même auteur, les Paysans, de Balzac et quelques romans historiques de Frédéric Soulié, lesquels étaient dénoncés avec les autres dans la pétition des catholiques amis de la liberté de l’enseignement d’Oullins. Nous prions nos lecteurs de vouloir bien considérer que nous ne discutons pas en ce moment le droit du ministre ; nous voulons bien admettre que la loi sur les associations lui donne ce droit d’inquisition sur les bibliothèques populaires, mais nous avons à cœur de faire ressortir ce fait que tous les citoyens qui n’ont pas consenti à s’humilier jusqu’au point d’abdiquer tout libre arbitre entre les mains de l’administration devraient avoir présent à l’esprit :  dans le libre pays des principes de 1789, les citoyens qui ont acheté, à frais communs, une bibliothèque, n’ont pas la liberté d’y introduire les ouvrages judiciairement irréprochables qu’il leur plairait d’acheter ((Eugène Ténot, « Courrier », Le Siècle, 11 juin 1868.)).

Ce dernier exemple, à l’instar des précédents, permet aujourd’hui, grâce aux progrès de la numérisation, de mieux repérer les différentes bibliothèques populaires qui ont connu des difficultés lors de leur établissement, et de dépasser les versions données par des documents officiels et les journaux. En effet, les soucis rencontrés par la bibliothèque populaire d’Oullins sont documentés par des archives privées exploitées dans le cadre de travaux  autour de l’homme d’affaires lyonnais Arlès-Dufour.  Ce saint-simonien convaincu18, rencontre dans l’entourage de son ami Prosper Enfantin  d’autres personnages comme Auguste Perdonnet (un des premiers présidents de la BAI-III) ou Édouard Charton (fondateur de la bibliothèque populaire de Versailles). C’est donc tout naturellement que la Société d’enseignement professionnel du Rhône, dont il est le fondateur (1864), prévoit de fonder une bibliothèque populaire et de donner également son patronage à une bibliothèque créée par les travailleurs à Oullins. De surcroît, Arlès-Dufour a un autre ami qui n’est autre que Jean Dolfus, président de la Société des bibliothèques communales, qui joue l’intermédiaire avec Jean Macé19 lorsque celui-ci conseille à Arlès-Dufour de fonder des bibliothèques populaires dans sa région20.

Arlès-Dufour transmet le dossier de demande d’établissement d’une bibliothèque populaire dans sa commune de naissance (Oullins) début 1868. L’autorisation préfectorale accordée le 2 avril 1868 est accompagnée d’une lettre regrettant de voir dans le catalogue quelques « ouvrages de polémique sociale et religieuse » et espérant le « plaisir […] de les voir disparaître »21.

Le 8 juin 1868, la préfecture transmet la requête du ministère de l’Intérieur : est demandée la suppression des ouvrages de George Sand et d’Eugène Sue, pouvant « présenter des dangers au point de vue de la famille et de la société » et « être de nature à altérer gravement le sentiment moral des personnes inexpérimentées, crédules et faciles à impressionner. La paix des familles pourrait en être troublée ; le respect des choses saintes et de l’autorité pourrait en souffrir22 ».

Le Sénat, la presse locale et nationale, s’emparent alors d’une affaire complexe, sur fond politique et religieux (la commune connaît aussi de fortes dissensions entre catholiques et protestants.). L’intérêt est redoublé par le soutien de George Sand à Arlès-Dufour. La lettre écrite au prince Napoléon par Arlès-Dufour une fois le calme revenu en dit long :

Petit exemple du résultat de l’intolérance et des taquineries gouvernementales : la bibliothèque populaire d’Oullins qui ne comptait que quarante-trois sociétaires, compte cent-dix inscrits, et au lieu des sept ouvrages anathématisés par le Sénat et M. Pinard, elle en a cent de plus qui mériteraient bien mieux leur excommunication23.

 

Cite this article as: Agnès Sandras, "Le Siècle à la rescousse des bibliothèques populaires sous le Second Empire (III – 1867, année cruciale)," in Bibliothèques populaires, 25/02/2018, https://bai.hypotheses.org/2086.

  1. Bien entendu, il faut être conscient des limites de ce type d’exercice, toute la presse contemporaine de ces événements n’étant pas numérisée. []
  2. En ligne sur Retronews. []
  3. R. Bellet, « Une bataille culturelle, provinciale et nationale, à propos des bons auteurs pour bibliothèques populaires (janvier-juin 1867) », Revue des Sciences Humaines, juillet-septembre 1969. []
  4. Note de l’auteur du billet : C’est à dire la BAI-VIII. []
  5. Émile de La Bédollière, « Courrier », Le Siècle, 16 mai 1867. []
  6. Note de l’auteur du billet : La Croisade noire qui s’élevait contre le fanatisme avait été initialement publié par Le Siècle, et violemment dénoncé par les feuilles cléricales comme une attaque contre les congrégations… []
  7. Émile de La Bédollière, « Courrier », Le Siècle, 23 mai 1867. []
  8. Eugène Ténot, « Courrier », Le Siècle, 23 juin 1867. []
  9. Le Siècle, 27 juin et 28 juin 1867. []
  10. Le Siècle, 20 juillet 1867 []
  11. Le Siècle, 27 juin 1867 []
  12. Voir Nobuhito Nagai, Les conseillers municipaux de Paris sous la Troisième République, 1871-1914, Publications de La Sorbonne, 2002. []
  13. Le Siècle, 20 juillet 1867. []
  14. Eugène Ténot, « Courrier », Le Siècle, 22 juin 1867. []
  15. Émile de La Bédollière, « Des nouvelles mesures contre le colportage », Le Siècle, 9 août 1852. []
  16. Émile de La Bédollière, « Courrier », Le Siècle, 17 juillet 1867. []
  17. Voir Agnès Sandras, « Les bibliothèques populaires à l’Exposition universelle de 1867 (3. Une pluie de médailles pour les bibliothèques des Amis de l’Instruction), » in Bibliothèques populaires. []
  18. Jacques Canton-Debat, Un homme d’affaires lyonnais : Arlès-Dufour (1797-1872), Thèse de doctorat en Histoire. Sous la direction de Yves Lequin. Soutenue en 2000, Lyon 2. []
  19. Sur Jean Macé et les bibliothèques populaires, voir Arlette Boulogne, Jean Macé et les bibliothèques populaires (1860-1881). Paris, l’Harmattan , 2016. []
  20. Jacques Canton-Debat, Un homme d’affaires lyonnais : Arlès-Dufour (1797-1872), Thèse de doctorat en Histoire. Sous la direction de Yves Lequin. Soutenue en 2000,  Lyon 2. []
  21. Ibid. []
  22. Ibid. []
  23. Lettre d’Arlès-Dufour, 11 septembre 1868, au prince Napoléon (Archives familiales). Ibid. []

Le Siècle à la rescousse des bibliothèques populaires sous le Second Empire (II – 1866, année charnière)

Dans un précédent billet, nous avons vu comment Le Siècle1 s’est intéressé à la réflexion autour de la création des bibliothèques populaires sous l’impulsion d’Anthime Corbon. Dans ce billet, nous allons découvrir que tout au long de l’année 1866, Le Siècle a pris la défense des bibliothèques populaires en butte aux tracasseries de l’administration impériale alors que la quasi totalité de la presse observait un silence prudent… Cet engagement du Siècle nous permet un siècle et demi plus tard de repérer les  véritables combats qui se sont engagés un peu partout en France pour la naissance des bibliothèques populaires, et de les documenter grâce aux ressources croissantes fournies par la numérisation. Nous allons ainsi voyager de Verzenay (Marne) à Marseille, en passant par Épernay (Marne), Chevilly (Loiret), et Anduze (Gard). Ces différentes bibliothèques ont reçu le soutien, parfois conjoint, des bibliothèques des Amis de l’Instruction, de la Société Franklin, et de la Ligue de l’enseignement.

Si Le Siècle se soucie de la possibilité de créer des bibliothèques populaires, dans la réflexion plus large qu’il soutient sur l’instruction populaire, il ne se passionne pas immédiatement pour les fondations effectives. Ainsi, la naissance de la Bibliothèque des Amis de l’Instruction du IIIe Arrondissement (BAI-III), en 1861, n’est évoquée qu’un an plus tard dans ses colonnes. L’aide des autorités politiques est soulignée, peut-être pour suggérer entre les lignes que les ouvriers fondateurs n’ont pas eu d’autre choix, pour obtenir l’ouverture de la BAI-III, que d’accepter des parrainages qui s’apparentent à une surveillance et les débordent rapidement : présence par exemple dans ses rangs d’Ildephonse Favé, aide de camp de Napoléon III ; rôles-clé détenus par des notables familiers de l’entourage impérial, comme Auguste Perdonnet ; locaux de la bibliothèque situés dans la mairie du IIIe Arrondissement …

Il y a quelque temps, la bibliothèque des Amis de l’Instruction a eu sa première séance publique au Conservatoire des arts-et-métiers, devant un auditoire nombreux.

Après un discours applaudi de M. Perdonnet, président, le secrétaire général, M. Meyer, inspecteur de l’instruction primaire, a lu un rapport, interrompu à plusieurs reprises par les marques d’approbation chaleureuses de l’assemblée. Suivant ce rapport, le 17 mars 1861, deux professeurs réunis à quelques ouvriers, se concertèrent pour se procurer les livres nécessaires à toute bibliothèque utile et pour en faire profiter les autres au meilleur marché possible. Le problème à résoudre, c’était de rendre cette institution accessible à tous, sans qu’ils fussent obligés, après une longue journée de labeur, de quitter chaque soir leur logis. Au commencement de juin, dans une première réunion de l’assemblée générale, qui eut lieu chez M. Marguerin, directeur de l’école Turgot, le problème fut résolu. On vota l’association et la cotisation, et deux cents adhérents avaient déjà accepté ce double principe. Le 7 août., 1861, l’autorisation ministérielle était accordée à la société, qui s’assura le concours des deux grandes associations polytechnique et philotechnique. M. Arnaud Jeanti, maire du 3e arrondissement, offrit dans sa mairie un emplacement convenable pour la bibliothèque et pour les lecteurs. Toutes les autorités, le ministre de l’instruction en tête, se sont empressées d’encourager cette œuvre populaire. Aujourd’hui la société compte 700 souscripteurs et possède 2,000 volumes. Le mouvement du prêt s’est élevé, dans les six premiers mois de l’année, à 3,875 volumes2.

Le Siècle ne s’intéresse ni aux difficultés rencontrées par la BAI-III, en 1863, lorsque celle-ci faillit fermer, le maire du IIIe Arrondissement  ayant vu en elle une assemblée de factieux3, ni à celles entourant la naissance de la bibliothèque populaire de Versailles. En revanche, il dénonce âprement les difficultés rencontrées par les bibliothèques populaires de province dans les années 1866-1867. Plusieurs hypothèses peuvent être émises :

  • les obstacles éprouvés par certaines BAI parisiennes et celle de Versailles touchent sans doute  de trop près le pouvoir impérial pour que Le Siècle s’y frotte. En effet, c’est prendre de gros risques dans une période où la presse est étroitement surveillée et facilement bâillonnée
  • Le Siècle tente peut-être toutefois de faire réagir  le pouvoir impérial sur des cas rencontrés dans toute la France, à un moment où l’on rassemble des exemples d’éducation populaire pour en faire la promotion à la future Exposition universelle de 1867 et ainsi vanter les mérites de la politique libérale
  • Les premiers résultats encourageants des bibliothèques populaires et de la Société Franklin permettent  de plaider la cause de nouvelles créations et démontrer que les craintes des autorités sont infondées

Le premier cas rapporté par Le Siècle date de janvier 1866. Il est englobé dans un ensemble de nouvelles destinées à montrer que l’éducation populaire des communes rurales est prise en main par des hommes dévoués et pourtant en butte aux tracasseries administratives. Il s’agit du combat épique mené depuis 1862 par le médecin d’un bourg champenois contre un sous-préfet qui applique de manière très stricte les consignes données par le ministère (on y reviendra très prochainement dans un billet) :

Verzenay fait partie de l’arrondissement de Reims, et Verzenay voudrait bien avoir une bibliothèque populaire ; mais voilà trois ans qu’on sollicite en vain l’autorisation. Cinq fois le règlement a été modifié, corrigé, retouché, sans que l’administration ait été satisfaite. Nous voyons seulement par une lettre du sous-préfet de Reims au docteur Mailliart que la susdite administration ne sera contente qu’à la condition de choisir elle-même non-seulement le président et les membres du comité, mais encore les livres et le local. Trois ans pour en venir à ce résultat ! Si nous parvenons à instruire le peuple, nous y aurons mis le temps. Au nombre des braves instituteurs qui, pendant ces longues soirées d’hiver, ont tenu des cours gratuits d’adultes, il faut citer M. Jules Thielon, à Mont-Louis-sur-Loir (Indre-et-Loire), qui fournissait le chauffage, l’éclairage et les livres à ses élèves. Honneur à ces hommes désintéressés et dévoués qui, sans autre récompense que le sentiment d’une bonne action accomplie, répandent parmi nos populations rurales l’instruction, dont elles ont un si grand besoin4 !

Notons que les autres grands journaux ne semblent pas s’être souciés de cette affaire, sans doute par crainte de trop s’engager. Ainsi, elle sera racontée en détail, mais en 1875, par La Presse (voir un prochain billet) !

Au cœur des tracasseries connues par les fondateurs de bibliothèques populaires, la législation qui interdit alors les réunions de plus de vingt personnes (même par petits groupes) sous peine de constituer une association illicite (loi de 1834 complétant l’article 291 du Code pénal). Or pour fonder une association et la déclarer aux autorités, encore faut-il pouvoir se réunir une première fois… Le Siècle répercute donc avec  humour une circulaire incitant les  préfets à plus de souplesse dans des cas très précis et limités. Le journaliste conclut d’ailleurs :

Quoi qu’il en soit, tous les citoyens qui songent à former des sociétés de secours mutuels, des associations coopératives, des bibliothèques populaires ou même des cabinets de lecture, grâce à la circulaire ministérielle, devront trouver dans les dispositions de l’autorité plus de bienveillance et de sympathie que par le passé. Nous devions, sous ce rapport, signaler le progrès5.

Le 10 avril 1866, c’est toujours l’humour que manie Le Siècle pour se moquer d’une décision prise cette fois-ci à  Paris. Il s’agit du cas non moins épineux des conférences encouragées à double titre par les bibliothèques populaires : elles permettent de dispenser une instruction et de prolonger ou de susciter des lectures ; la libre participation des auditeurs alimente les budgets souvent très restreints d’acquisitions d’ouvrages. Ces conférences nécessitent des autorisations préfectorales, et les préfets examinent très attentivement le thème des conférences et la réputation du conférencier. Des agents de police sont chargés d’écouter les conférences et font des rapports (Voir un prochain billet sur les conférences). Taxile Delord   signale que si la bibliothèque populaire de Versailles a pu organiser une manifestation, il n’a pas été possible à M. Guéroult de donner une conférence sur le saint-simonisme à Paris :

M. Saint-Marc Girardin a pu faire dimanche à Versailles, et dans la salle du Jeu-de-Paume encore, une très-intéressante conférence au profit de la bibliothèque populaire de la ville ; à Paris, M. Adolphe Guéroult, moins heureux, n’a point été autorisé à consacrer une heure à parler devant le public de la rue Cadet des œuvres de Saint-Simon ; le gouvernement ne voulant pas que la participation des hommes politiques aux conférences leur fasse perdre leur caractère scientifique et littéraire. Ainsi, l’illustre Arago, s’il vivait encore, demanderait en vain à faire à Paris une conférence sur Condorcet, dont il a raconté la vie. « Prenez-le coche, lui dirait-on, et allez faire votre conférence à Pontoise »6.

Cette brève en révèle beaucoup sur les enjeux politiques de l’instruction populaire à cette période. Rappelons déjà que la bibliothèque populaire de Versailles, après avoir connu bien des réticences de la part des pouvoirs politiques7, a pu ouvrir grâce à l’obstination d’Édouard Charton, républicain saint-simonien. Une fois installée, la bibliothèque a connu une paix relative de la part des autorités, et disposé pour ses conférences de la salle du Jeu de Paume, au haut pouvoir symbolique. Au début du mois d’avril 186, Saint-Marc Girardin a donc parlé du « choix des lectures populaires » devant un vaste public, et déclaré que « en initiant de nouvelles classes de lecteurs à de nobles jouissances, on parviendra à effacer des distinctions artificielles et à créer la vraie égalité, l’égalité en haut8 ! » Adolphe Guéroult est quant à lui un publiciste très renommé, franc-maçon et  ancien saint-simonien, qui vient de publier dans son journal L’Opinion nationale 9 le Manifeste des Soixante, cette « première charte de classe d’un mouvement ouvrier français en voie de devenir adulte » selon Marx10. Le Manifeste des Soixante a principalement été initié par l’ouvrier ciseleur Henri Tolain. Rappelons que « la rue Cadet » désigne le Grand Orient de France.  Cet entrefilet et ses sous-entendus nous plongent donc au cœur des relations très complexes de plusieurs réseaux d’influence autour de l’instruction populaire, et plus particulièrement des bibliothèques populaires. 

Pilotell, Le Bouffon, juin 1867.
Pilotell, « Adolphe Guéroult », Le Bouffon, juin 1867.

Le Grand Orient met alors sa grande salle à la disposition de conférences instructives et de lectures. Édouard Laboulaye, par exemple, président de la BAI-V, y donnera une conférence pour la Société de l’Instruction élémentaire11. Les franc-maçons, comme Charles Fauvéty, ont été très actifs dans la fondation des premières bibliothèques populaires. Le second réseau est celui des saint-simoniens, comme on l’a vu plus haut. Adolphe Guéroult comme Charles Fauvéty et Édouard Laboulaye seront quatre ans plus tard parmi les soutiens de l’Association pour le droit des femmes12 fondée par le franc-maçon Léon Richer. Or, Charles Fauvéty a été proche, comme son ami Jean-Baptiste Girard, le principal fondateur des BAI, de Jeanne Deroin, ce qui explique en partie l’accueil favorable fait aux femmes lectrices dans ces premières bibliothèques populaires13. Enfin, Henri Tolain œuvre à la fondation de l’Association internationale des Travailleurs, dont le premier bureau ouvre rue des Gravilliers, rue où résident Jean-Baptiste Girard, fondateur de la BAI-III, ou bien encore Jean-Victor Bellamy, administrateur de la BAI-III et membre actif de l’AIT.

Trois jours après Le Siècle signale de nouvelles difficultés dans le Sud de la France, à Marseille cette fois :

Le Père Tranquille, journal de Marseille, se mêlant un peu de tout chaque jeudi, s’est mêlé de créer une bibliothèque populaire libre dans le chef-lieu du département des Bouches-du-Rhône. Qui se serait jamais douté qu’aucune institution de ce genre n’existât encore dans une ville comme Marseille ? C’est là une lacune qu’il faut s’empresser de combler. Espérons que les Marseillais s’empresseront de répondre à l’appel du rédacteur en chef du journal dont nous venons de parler, M. Royaunès [sic] , un écrivain distingué dont nous avons lu dernièrement une excellente brochure, L’Athéisme et la Révolution14.

Notons qu’à nouveau Le Siècle semble être un des seuls journaux à signaler ce cas désagréable aux autorités politiques. En effet, Adolphe Royannez est un publiciste connu à Marseille pour ses positions anticléricales et proudhoniennes15. Il a beau déclarer dans que dans le cas où ses opinions philosophiques le feraient juger indigne de la confiance de l’autorité, il s’engage à se démettre de ses fonctions provisoires de président et à  ne pas faire partie du bureau après validation des statuts, sa demande est rejetée16. Adolphe Royannez répercute la décision préfectorale dans son journal (Le Père tranquille) et en appelle à la presse politique parisienne17. Mais Le Siècle semble avoir été un des rares journaux à réagir…

Deux jours plus tard, Taxile Delord attire à nouveau l’attention des lecteurs du Siècle sur les difficultés d’établissement d’une bibliothèque populaire, cette fois dans une commune proche d’Orléans, Chevilly  :

La petite commune de Chevilly, dans les environs d’Orléans, est célèbre dans le département du Loiret par ses luttes en faveur de l’enseignement laïque. Quelques habitants de cette commune ont eu l’idée d’y fonder une bibliothèque populaire. Le 16 novembre dernier, ces honorables citoyens se présentaient à l’hôtel de la préfecture, à Orléans, pour demander au préfet l’autorisation nécessaire en pareil cas, et laissaient entre les mains de ce haut fonctionnaire une copie des statuts, les noms des membres du conseil d’administration et le catalogue des ouvrages destinés à la bibliothèque. Charmés de l’accueil bienveillant et aimable du préfet, convaincus qu’ils s’étaient entièrement conformés à la loi et aux règles tracées par le gouvernement, les promoteurs de la bibliothèque s’étaient retirés avec la douce certitude que l’autorisation allait leur être accordée ; ils l’attendent encore. Trois lettres écrites à M. le préfet sont restées sans réponse ; de nouvelles démarches ont eu pour résultat des réponses évasives. Ce n’est pas tout : le parti qui depuis quatre ans combat à Chevilly l’enseignement laïque, ce parti qui récemment faisait signer à domicile une pétition pour demander la suppression du traitement de l’institutrice laïque adjointe, et par conséquent son renvoi, est autorisé à ouvrir une bibliothèque populaire : Sic vos non vobis. Les libéraux de Chevilly ne protestent point contre l’autorisation donnée à d’autres qu’à eux, ils se félicitent au contraire de leur avoir montré le chemin du progrès ; mais ils s’étonnent, à bon droit, de la lenteur qu’apporte M. le préfet à leur faire connaître sa décision. Espérons qu’il se décidera à les tirer d’incertitude18.

La bibliothèque sera établie grâce aux efforts du Cercle de la Ligue de l’Enseignement. En 1868, elle possèdera 140 volumes et organisera des lectures du soir19.

En novembre 1866, c’est une petite ville du Gard qui occupe Le Siècle, sans doute désireux d’attirer l’attention sur un autre type de souci rencontré par les bibliothèques populaires, à savoir l’autorité possiblement exercée par les maires du Second Empire sur les  structures associatives. En effet, la Société Franklin recommandait lors de la fondation d’une bibliothèque populaire de désigner le maire comme président honoraire afin de faciliter les relations avec les autorités préfectorales. Il est alors plutôt d’usage que le maire se contente de ce  rôle honorifique, mais tous  ne respectent pas cet usage. Dans un premier article, le 15 novembre, Le Siècle accuse le maire d’Anduze de s’immiscer dans l’utilisation des fonds de la bibliothèque20. Dès le lendemain, l’édile, Albin de Montvaillant, envoie une réponse au Siècle qui la publie le 28 novembre. Il faut lire in extenso ce courrier (ici) et l’analyse qu’en fait Le Siècle pour comprendre les enjeux qui se nouent dans des conceptions différentes des bibliothèques, et en particulier la notion de bibliothèque populaire libre face à la bibliothèque populaire communale.

 En effet, la circulaire Rouland sur les bibliothèques scolaires en mai 1860 a permis aux bibliothèques populaires de trouver une légitimité. À cette occasion, le ministre de l’Instruction et des Cultes a lancé un appel à l’initiative privée, appel qui souligne l’impuissance du gouvernement impérial à satisfaire les besoins en instruction de la population et ouvre la brèche pour des bibliothèques libres. Les premières bibliothèques populaires libres relèvent cependant du Ministère de l’Intérieur puisque ce sont des associations. Sous-préfets et préfets examinent leurs statuts, la composition des membres du bureau et peuvent demander  des modifications, voire opposer un refus21. Ils ont aussi la tâche de  prendre connaissance du catalogue, lors de la constitution des fonds, puis d’exercer une surveillance annuelle sur les nouvelles acquisitions, le pouvoir craignant des ouvrages séditieux et/ou immoraux. Or cet examen demande des connaissances spécifiques. Dans un premier temps, le ministère de l’Intérieur semble avoir réclamé les lumières du ministère de l’Instruction. En témoigne une lettre de juin 1866 par laquelle le ministre de l’instruction, sollicité par l’Intérieur à propos de la Bibliothèque des Amis de l’Instruction d’Épernay, explique qu’il ne pourra fournir à son homologue qu’une aide très ponctuelle et lui conseille de suivre les règles suivantes :

Considérant que, par la lettre précitée, le Ministre de l’Intérieur demande quels sont les livres qu’il y aurait lieu d’exclure « dans l’intérêt de la moralité, de l’utilité et de la valeur scientifique et littéraire ». Que pour donner son avis sur une demande de cette nature, la commission ne peut se placer au point de vue sévère et rigoureux qu’elle a adopté en ce qui touche le choix des livres à distribuer, par le Ministère, aux bibliothèques scolaires d’adultes ; qu’en effet, il ne s’agit, ni d’une bibliothèque placée dans l’école sous la direction et le contrôle du maître comme appendice du cours d’adultes, ou à titre de moyen d’éducation et pour la surveillance de laquelle le Ministre de l’Instruction Publique serait compétent, ni même d’une bibliothèque communale à fonder par la municipalité au moyen de deniers communaux, sous la responsabilité de l’administration locale et sous la surveillance du Ministère de l’Intérieur ; qu’il s’agit d’une bibliothèque libre, établie au moyen de souscriptions particulières, soit pour l’usage des classes ouvrières, soit pour fournir à des lecteurs plus instruits un moyen de l’instruction ou même d’amusement ou de distraction ; que si une bibliothèque de cette nature ne peut s’ouvrir qu’en vertu d’une autorisation administrative qu’il appartient au Ministère de l’Intérieur ou au Préfet, en son nom, d’accorder ou de refuser, le choix des livres doit être laissé aux intéressés eux-mêmes, dans le droit essentiel pour l’autorité publique d’intervenir dans la composition des catalogues par voie d’exclusion dans un intérêt de moralité ou d’ordre public.

   Considérant qu’il sera fait une juste appréciation de ce double intérêt par l’adoption des règles suivantes :

     1° Ne conserver dans un catalogue de cette nature aucun livre qui n’aurait pas obtenu l’estampille du colportage, la Commission de Colportage est instituée, en effet, pour empêcher la circulation dans les villes ou dans les campagnes des ouvrages dangereux offerts à domicile au lecteur dans un but de lucre, ou dans un but de propagande. Peu importe que la circulation s’opère soit par un colporteur, soit par l’intermédiaire d’un bibliothécaire qui au lieu de poursuivre le lecteur, l’attendrait au siège de la bibliothèque et répandrait dans le pays des ouvrages nuisibles.

     2° Y tolérer des ouvrages qui, par leurs tendances frivoles, n’auraient pas été admis dans les bibliothèques scolaires ;

     3° Faire, au besoin, deux catégories dans les ouvrages conservés pour signaler aux fondateurs de la bibliothèque ceux qui, jugés nuisibles pour certains lecteurs, pourraient cependant être lus sans inconvénients par des lecteurs plus âgés, plus instruits ou moins nombreux.

     Considérant que si, en ce qui concerne le choix des livres destinés aux bibliothèques scolaires, la Commission permanente ne statue pour chacun d’eux qu’après un rapport écrit, elle ne pourrait songer à adopter, pour examiner l’affaire actuelle, cette forme de procédure ; qu’elle a pu et dû se borner, pour répondre à l’avis qui lui est demandé, à entendre la lecture complète du catalogue, sauf à délibérer sur les propositions d’exclusion ou de mise à part qui seraient faites sur tel ou tel ouvrage, par le rapporteur ou par un de ses membres de la Commission ; qu’en ce qui touche les ouvrages d’inconnus à tous les membres précédents et sur lesquels, par la seule mention du titre ou du nom de l’auteur, un scrupule pourrait s’élever, elle se borne, eu égard au temps et aux recherches que réclameraient l’apport et la lecture complète de ces livres, à dégager à leur égard sa responsabilité en plaçant à côté du titre de l’ouvrage le mot inconnu : ces ouvrages cependant seront examinés si S.E. le Ministre de l’Intérieur envoie le volume avec une demande formelle d’examen22.

 À Épernay, la question des ouvrages jugés licencieux par le pouvoir se règle discrètement. En effet, cette bibliothèque bénéficie du soutien d’Auguste Perdonnet, proche du cercle impérial, qui a fait partie des premiers fondateurs de la Bibliothèque des Amis de l’Instruction du IIIe Arrondissement23. Auguste Perdonnet est d’ailleurs le donateur des œuvres de Voltaire que la bibliothèque des Amis de l’Instruction met à part dans une armoire grillagée pour rassurer les autorités… Pour d’autres bibliothèques populaires, en particulier celles de Saint-Étienne et d’Oullins en 1867, cette question viendra au grand jour, et Le Siècle ne sera plus désormais seul à évoquer la question des bibliothèques populaires (voir prochain billet ici).

Cite this article as: Agnès Sandras, "Le Siècle à la rescousse des bibliothèques populaires sous le Second Empire (II – 1866, année charnière)," in Bibliothèques populaires, 25/02/2018, https://bai.hypotheses.org/1951.

  1. En ligne sur Gallica ici. []
  2. Le Siècle, 30 septembre 1862 []
  3. Sur cette crise voir Ian Frazer,  » Jean-Baptiste Girard (1821_1900) : fondateur des bibliothèques des Amis de l’Instruction », in Lectures et lecteurs au XIXe siècle : la Bibliothèque des Amis de l’instruction. — Paris : Bibliothèque des Amis de l’instruction du Ille arrondissement, 1985. []
  4. Le Siècle, 2 janvier 1866. []
  5. E. André-Pasquet,  » Le droit de réunion », Le Siècle, 2 avril 1866. []
  6. Taxile Delord, »Partie politique », Le Siècle, 10 avril 1866. []
  7. Voir Agnès Sandras et Jean-Charles Geslot, « Les débuts de la bibliothèque populaire de Versailles : lecture et politique au temps de la libéralisation de l’Empire ». Romantisme, Armand Colin, 2017. []
  8. Ernest Bersot, Le Journal des Débats politiques et littéraires, 10 avril 1866. []
  9. Voir Thomas Bouchet, Vincent Bourdeau [et alii], Quand les socialistes inventaient l’avenir, 1825-1860, La Découverte, 2016. []
  10. Jacques Julliard, Jean-Claude Michéa, La gauche et le peuple, Flammarion, 2014. []
  11. Le Petit Journal, 28 janvier 1870. []
  12. Voir Alban Jacquemart, « Les hommes dans les mouvements féministes français (1870-2010). Sociologie d’un engagement improbable« . EHESS, 2011. []
  13. Voir Agnès Sandras, « Les femmes dans les bibliothèques populaires, une présence volontairement oubliée ? Quelques pistes de réflexion », in Histoire de l’éducation populaire, 1815-1945 (dir. Carole Christen, Laurent Besse), Presses universitaires du Septentrion, 2016. []
  14. Taxile Delord, « Courrier », Le Siècle, 11 avril 1866. []
  15. Voir Michael Pakenham, Keith Cameron, Le Champ littéraire 1860-1900 : études offertes à Michael Pakenham. Rodopi, 1996. []
  16. Voir Robert Rossi, Léo Taxil (1854-1907) : du journalisme anticlérical à la mystification transcendante, Le Fioupélan, 2016. []
  17. Ibid. []
  18. Taxile Delord, « Courrier », Le Siècle, 11 avril 1866. []
  19. Voir Jean Macé, Les Origines de la Ligue de l’Enseignement 1861-1870, G. Charpentier et E. Fasquelle, 1891. []
  20. « Courrier », Le Siècle, 15 novembre 1866. []
  21. Voir Agnès Sandras et Jean-Charles Geslot, « Les débuts de la bibliothèque populaire de Versailles : lecture et politique au temps de la libéralisation de l’Empire ». Romantisme, Armand Colin, 2017. []
  22. Lettre du Ministre de l’Instruction Publique  au Ministre de l’Intérieur, 14 juin 1866. Archives Nationales : F/1a/632. []
  23. Voir Agnès Sandras, « La Bibliothèque des Amis de l’Instruction d’Épernay » , in Des bibliothèques populaires à la lecture publique, Presses de l’enssib, 2014. []

Enjeux éditoriaux des lectures populaires : le cas de Jules Radu et des bibliothèques communales (1846-1852)

Nouvelles méthodes. Lecture, écriture, calcul, grammaire, géographie, histoire générale, par Jules Radu,… Paris, chez l’auteur, 1868. Gallica (BnF).

Les événements de 1848 mettent en relief le désir de lecture du peuple (Voir un futur billet sur les lectures en 1848). En juillet 1848, la  proposition de M. de Montrol sur la création de bibliothèques communales est prise en considération. Une commission est nommée pour faire un rapport à l’Assemblée nationale qui doit aussi statuer sur un « journal destiné aux ouvriers »1. Les éditeurs s’intéressent vivement à l’idée d’ouvrages rédigés spécialement pour l’instruction du peuple, ou de collections à bon marché qui figureraient dans les bibliothèques communales. Parmi eux, certains flairent une aubaine. C’est le cas de  l’auteur Jules Radu, qui a produit tant de documents vantant sa philanthropie que l’on a pu croire à tort  un siècle plus tard qu’il avait été le précurseur de Jean Macé2 … Redonner sa véritable place à Jules Radu permet de plonger au cœur des débats complexes et des initiatives singulières en matière de lectures et bibliothèques destinées au peuple dans la décennie qui a précédé la fondation des bibliothèques populaires.

Jules Radu vers 1868 (Nouvelles méthodes. Lecture, écriture, calcul, grammaire, géographie, histoire générale, par Jules Radu. Paris, 1868). Gallica (BnF).

Jules Radu (1810-18993) a été connu au XIXe siècle pour une publication à prétentions pédagogiques. Il a en effet eu l’idée d’un gros ouvrage à bas prix, offrant les connaissances de base nécessaires à des personnes désireuses de s’instruire. Dès les premières éditions, Radu insiste sur la visée soi-disant philanthropique de ce livre dont il multipliera les tirages pendant quarante ans,  sous des titres et une présentation variés. Les thématiques demeurent les mêmes (lecture, écriture, calcul, orthographe, dictionnaire français, agriculture, géographie, histoire), à l’exception de la religion qui disparaît. Cet agglomérat de plusieurs centaines de pages (plus de 800 pour les dernières éditions), mêle leçons, conseils, exercices et données dans différents domaines. Le tout est très peu illustré, ce qui explique son prix modique. L’adresse de Radu consiste surtout en une auto-promotion effrénée qui occupe bientôt plusieurs dizaines de feuillets au début des publications. En 1868, on trouve ainsi au début des Nouvelles méthodes. Lecture, écriture, calcul, grammaire, géographie, histoire générale :

  • les « rapports sur l’ouvrage » : florilège de recommandations émanant de gens importants
  • la « séance de M. Jules Radu » : restitution de son discours dans les usines, les régiments, etc., sur les avantages qu’il y a à acheter l’ouvrage par souscription (5 versements mensuels d’un franc chacun), et même éventuellement d’en faire don :

Vous pouvez envoyer ce livre par la poste : vous le mettez sous bande, vous le portez au bureau de poste, vous donnez 75 centimes, prix de l’affranchissement du livre, comme 20 centimes sont le prix de l’affranchissement d’une lettre, et vous avez la certitude que l’ouvrage arrivera dans votre commune. Je vous recommande d’écrire sur la première page : Offert à ma famille, Ou : Offert à ma commune, en ajoutant votre nom, afin qu’au pays l’on connaisse celui qui a envoyé ce livre. Quand ces méthodes auront rendu service à la commune, on demandera : « Qui a fait don de ce volume ? —

C’est un tel, » répondra-t-on. Et votre nom restera ainsi à perpétuité, dans votre famille ou votre commune, attaché à une œuvre utile4.

  • Le nombre de souscripteurs en province, à Paris, dans l’armée, la marine
  • Le détail des tirages : estimés au total à 220 000 (1868)
  • Les « bibliothèques communales » : dossier de l’action entreprise par Jules Radu. Ce dossier, on y reviendra, se garde bien de donner les éléments en défaveur de Jules Radu. Ce dernier au contraire, en fait un élément de crédibilité supplémentaire, y mêlant des documents authentiques, mais sortis de leur contexte, et des notes personnelles comme cette autobiographie pourtant présentée sous un jour officiel  :

Extrait de la Note annexée au rapport de la Commission ;
M. Jules Radu, né à Paris en 1810, doué d’un caractère indépendant et d’une volonté énergique, appartient à une famille honorable qui a possédé une grande fortune.

Depuis vingt-quatre ans ses travaux se divisent en deux périodes distinctes.

De 1827 à 1837. — Professeur de méthodes élémentaires.

De 1837 à 1850. — Fondation de Sociétés de bienfaisance; publication de ses ouvrages.

1837. MM. BAUDRAND, GOURGAUD, DE RUMIGNY et DE LA ROCHEFOUCAULD D’ESTISSAC, officiers généraux de la maison du roi, engagent M. Jules Radu à s’occuper de l’armée. Ses cours sont organisés par divisions militaires; il passe toutes ses nuits en route pour se transporter d’une ville à une autre : c’est ainsi que, pendant quatre ans, M. JULES RADU a fait, par an, quatre à cinq mille lieues, toutes de nuit. Près de 6,000 hommes, officiers, sous-officiers et soldats, ont suivi ses cours.

1841. M. Jules Radu fonde une Association de bienfaisance. Cette Société, composée des hommes les plus considérables, s’est réunie à la Chancellerie, dans les salons de M. le garde des sceaux, ministre de la justice, l’un des vice-présidents du Conseil de l’œuvre. (Moniteur du 13 janvier 1841.). L’œuvre a pour but de fonder des établissements pour l’extinction de la misère, élever les enfants pauvres et propager l’instruction élémentaire. À cet effet, M. JULES RADU a publié un ouvrage fort estimé […]

1846. La Société des bibliothèques communales est fondée; le 12 décembre, M. Jules Radu se rend à Rome pour placer la Société sous le patronage du Saint-Père. Une année est employée à une foule de démarches pour réunir un patronage imposant par le nombre et la distinction de ses membres ; les Bibliothèques seront répandues dans les communes au nom du jeune COMTE DE PARIS. La révolution de Février vient tout arrêter.

1850. M. JULES RADU avait épuisé ses dernières ressources. Un héritage lui fournit les moyens de donner suite à la fondation de son œuvre. Le 3 mars, la Société se constitue dans sa première réunion au palais de l’Élysée. Les Bibliothèques communales sont officiellement recommandées par le gouvernement. (Moniteur du 31 mai 1850.)
Sur un patrimoine de 60,000 francs, qui lui assurait une existence indépendante, plus de la moitié a disparu pour l’organisation de son œuvre. En abandonnant la partie commerciale aux libraires, M. Jules Radu a déclaré, dans les termes les plus absolus, qu’aucune idée de spéculation n’étant jamais entrée dans sa pensée, il entendait rester complètement étranger à tout bénéfice, à quelque titre ou sous quelque forme que ce fût, se réservant seulement la part de gloire qui revient à l’homme qui a fait quelque chose d’utile à son pays5.

Le système de Radu est  bien rodé : dans ses publications, il se réclame d’avoir fondé la société des bibliothèques communales, se gardant bien dans les éditions postérieures à cette tentative de dire qu’elle a avorté. Dans le projet des bibliothèques communales, il met en avant ses publications dites pédagogiques, en leur prêtant un rôle philanthropique puisqu’elles sont censées avoir permis l’instruction du peuple. Ce système repose sur des pages et pages de citations de personnes influentes ou d’extraits de rapports officiels, Radu passant sans état d’âme de la revendication de la protection royale à la caution impériale : on notera par exemple qu’en 1850 la société des bibliothèques communales prend très significativement le nom de « Société de bienfaisance – Association universelle – Bibliothèques communales – Religion, éducation, instruction élémentaire, extinction du paupérisme ». Le tout est présenté comme une œuvre caritative, Radu déclarant invariablement  dans ses écrits qu’il y a sacrifié sa vie personnelle et sa fortune. Pourtant, lorsqu’il est fait tardivement chevalier de la légion d’honneur, suite à sa suggestion, ni la presse, ni son dossier (à part sa demande) ne font mention d’un dévouement aux autres. Son dossier contient même une lettre  le soupçonnant de faire indûment étalage de la croix à des fins commerciales. Quant à la presse si elle mentionne les actions philanthropiques d’autres chevaliers, ce n’est pas le cas pour Radu (voir ci-dessous.).


« Nominations dans la légion d’honneur », Les Tablettes des deux Charentes, 30 juillet 1879.

Revenons par conséquent sur cette fameuse Société des bibliothèques communales. La symbolique visite au pape (cf. plus haut) la place dans le sillage de l’œuvre catholique du Bon Livre6. Nanti de la garantie morale que lui offre sa visite romaine, Radu envoie son ouvrage (contenant désormais son projet de bibliothèques communales) à des notables philanthropes, des sommités scientifiques et littéraires, et des responsables politiques. Il se sert alors de leurs remerciements, pourtant parfois formels dans une société encore très sensible aux règle de courtoisie, pour les insérer dans les nouvelles éditions ou prospectus qu’il publie. Après les événements de 1848, il reprend ses démarches, ajoute à son tableau de chasse des personnes influentes dans le cercle du président Louis Napoléon Bonaparte, et peut  se prévaloir rapidement d’une liste impressionnante. On peut supposer, même si cela n’est pas dit expressément, que son projet vient s’opposer à celui de Léon Curmer (De l’établissement des bibliothèques communales en France, 18467). En effet, Léon Curmer repousse l’initiative privée pour prôner la responsabilité de l’État qui doit selon lui de manière autoritaire dégager les moyens financiers nécessaires au choix, à la fabrication et à l’achat de livres8, et confie la bibliothèque communale aux seuls soins de l’instituteur. Ces différences politico-religieuses et la visée instructive mises à part, le système imaginé est proche puisque Curmer propose un choix de 80 ouvrages à envoyer aux communes quand Radu en prévoit 100 (cf. infra.).

De l’établissement des bibliothèques communales en France / par Léon Curmer. Paris, Guillaumin, 1846. Gallica (BnF)

L’apogée du projet de Radu se situe en 1850 lorsque  la Société des bibliothèques communales est lancée à l’Élysée (20 février) et les statuts approuvés par le ministère de l’Intérieur (17 mars9). Les noms des membres du Conseil de surveillance contribuent au prestige de l’initiative : duc de Caumont La Force (président); duc de La Rochefoucauld-Doudeauville, ancien député, et Orfila, conseiller de l’Université, vice-présidents ; « Jules Radu, fondateur de l’Oeuvre », secrétaire ; général de Grammont, marquis de La Rochejaquelein, etc., membres du Conseil. Le 3 mars, Jules Radu a présenté, lors du conseil réuni au Palais de l’Élysée, la société des bibliothèques communales dans un exposé qui reprend les topoi contemporains de la bonne lecture :

LA BIBLIOTHÈQUE COMMUNALE, guide des familles pour l’éducation et l’instruction des enfants, vient éclairer les classes laborieuses et combattre le colportage des mauvais livres, véritable fléau des campagnes. (…) La propagation des bons livres est un moyen de combattre l’ignorance, l’une des causes du désordre qui étonne et afflige la société. L’ignorance peut conduire à la misère, la misère au crime. Le crime est un acte de folie (…)10.

Le 31 mai, Le  Moniteur publie  une circulaire du ministre de l’Intérieur (du 20 avril) enjoignant aux préfets d’encourager la souscription pour les  bibliothèques communales. Des lettres pré-imprimées, signées du Duc de Doudeauville, et des prospectus, circulent  en grand nombre adressés aux « autorités religieuses, civiles et militaires des 37 000 communes ». Notons au passage que ces différents formulaires sont conçus de manière extrêmement organisée11, et ont  certainement nécessité des investissements importants.


Le Moniteur universel, 31 mai 1850.

On sort donc du cercle des personnes désireuses de joindre leur nom à une action philanthropique dans l’air du temps (moralisation des classes ouvrières par de bonnes lectures; lutte contre les dangers du cabaret; etc.). Exposé au grand jour, le projet surprend les divers combattants et acteurs de l’instruction populaire qui examinent prospectus et statuts et crient rapidement au scandale. Radu a en effet prévu des statuts dont les 63 articles recouvrent visiblement une action commerciale mûrement réfléchie. Chaque commune peut souscrire pour une bibliothèque composée de « cent volumes sur la Religion, l’Éducation et l’Instruction élémentaire, les Sciences, l’Histoire et les Voyages, le Théâtre et la Littérature, l’Agriculture, les Manuels de l’ouvrier, et l’Administration communale »12. Or par un curieux hasard, la publication des ouvrages commence par la 3e série « L’instruction élémentaire » (Art. 5. des statuts), celle dont Radu est le plus expert… Quant à la bibliothèque « tout chêne – porte vitrée, fermée à clé », partie intégrante de la souscription,  vendue par la Société pour 45 francs, on découvre vite qu’elle est fabriquée par un proche de Radu. Mais les critiques se concentrent essentiellement sur les thématiques et ouvrages prévus. Ils se décomposent en effet de la sorte (on en trouvera le détail ici) :

  • Religion, éducation : 6 ouvrages, 6 volumes
  • Instruction élémentaire : 16 ouvrages, 32 volumes
  • Histoire générale, voyages : 6 ouvrages, 13 volumes
  • Littérature : 1 ouvrage, 2 volumes
  • Manuels de l’ouvrier : 6 ouvrages, 7 volumes
  • Agriculture : 11 ouvrages, 30 volumes
  • Administration communale : 3 ouvrages, 10 volumes

Dans Le Siècle, La Presse, L’Illustration, etc., des voix s’élèvent pour dénoncer l’uniformisation de la pensée qu’entraînerait un choix identique de cent ouvrages dans tous les cantons français … Après avoir ironisé sur les signataires de la souscription, Le Siècle s’agace du choix des livres :

 La création des bibliothèques communales annoncée à grand renfort de prospectus et d’affiches officielles, et présentée sous le triple aspect bien séduisant de la bienfaisance, d’une prompte amélioration sociale et de l’extinction du paupérisme, pouvait être une idée heureuse et féconde. Il suffit cependant de jeter les yeux sur le catalogue des ouvrages qui doivent servir de base à ces bibliothèques, pour reconnaître l’esprit qui a présidé à la fondation d’une œuvre si vivement recommandée aux préfets par M. Baroche dans sa circulaire du 31 mai 1850. La politique et l’économie sociale ont été sévèrement bannies de ce catalogue. Il en a été de même de la philosophie ; on n’y trouve nulle trace d’élémens [sic] d’idéologie ou de logique. L’art de penser aura paru sans doute une superfétation inutile aux fondateurs de la société des bibliothèques communales. Le peu de fruit que l’on pourra retirer de la création de ces bibliothèques ainsi conçues se bornera à la diffusion de quelques idées littéraires dans nos campagnes. Quant à l’éducation professionnelle ou agricole, elles auront peu de choses à y gagner, aujourd’hui que les connaissances qui se rattachent à ces deux branches si intéressantes de l’instruction publique ont été vulgarisées par d’excellents traités qui ont pénétré dans tous les centres de population un peu importans [sic]13.

Les catholiques s’émeuvent également. L’Univers dénonce le projet. En 1853, l’abbé Bernard synthétise les critiques et les craintes exprimées :

La Bibliothèque communale, annoncée, il y a trois ans, sous un puissant patronage, serait sans doute une excellente opération financière pour l’éditeur-entrepreneur; mais en lisant son programme, on comprend la répulsion et les susceptibilités qu’il éveilla de la part des maîtres de l’enseignement religieux, et des hommes qui veulent efficacement le bien du peuple. Les publications promises sont au moins suspectes sous le rapport religieux, et ne répondent aux besoins des esprits ni par la forme, ni par la doctrine. Dans l’hypothèse la plus favorable, le profit moral serait nul, et un grand danger serait imminent ; en déplaçant le contrôle du livre, pour faire juges de son opportunité les spéculateurs qui éditent ou des commis de municipalités, avocats de village et ex-démocrates rouges, on risque d’introduire des publications pernicieuses sur les tablettes de la bibliothèque communale. Ce plan s’est trompé de date, il est à la mesure des idées mesquines d’une autre époque ; il échouera infailliblement, du moins, comme résultat utile au peuple, s’il est mis à exécution14.

Le duc de Doudeauville, vice-président de la Société,  prend acte de ces dysfonctionnements qui engagent sa responsabilité, et celle du Président de la République qui la patronne. Il décide par conséquent de convoquer les libraires de Paris par une lettre circulaire, sans indiquer l’objet de la réunion. Aux 60 libraires présents, le 1er mars 1851, il annonce que la Société des bibliothèques communales, incapable d’imprimer les traités prévus, fait appel au concours de la librairie. Une commission de 11 membres, choisis parmi tous les libraires (y compris les absents) est nommée : MM. Roret, Baudry, Toulouse, Charpentier, Victor Masson, Durand, Langlumé, Labé, Dusacq, Dumaine et Bachelier. Cette commission se réunit dès le 5 mars (MM. Delalain, Carilan et Ducrocq remplaçant MM. Bachelier, Baudry et Dusacq) pour concourir « avec une association de personnes honorables, à une œuvre de haute moralisation15 ». Plusieurs réunions se tiennent sous la direction de M. Roret, Victor Masson remplissant le rôle de secrétaire. La commission décortique le projet des bibliothèques communales, et prend systématiquement le contrepied du projet de Radu qualifié de « jeu d’esprit », « caprice de l’imagination » plutôt que « fruit d’une étude profonde et juste des voies et moyens pour arriver au but16 ». Sont contestés les « travaux nouveaux, entrepris exprès pour les bibliothèques communales » ; le fait que toutes les communes, quelles que soient leurs particularités, se voient imposer les mêmes cent ouvrages ;  la dépense du corps de bibliothèque. Sont préconisés le libre choix des communes parmi les meilleurs ouvrages en tous genres, l’appui de L’État et des départements, des souscriptions volontaires17. Le projet de cette nouvelle Commission ne voit pas le jour immédiatement mais il pose le principe des futures bibliothèques scolaires et populaires.

Quant à Doudeauville, il fait bientôt savoir que Radu ne doit plus sous aucun prétexte se prévaloir d’être le secrétaire de la Société des bibliothèques communales (voir ci-dessous).

La Gazette de France, 30 juin 1851.

L’ Espérance, Courrier de Nancy rapporte l’affaire avec beaucoup de finesse :

 Il y a déjà quelques mois, nous avons dû entretenir nos lecteurs d’une entreprise qui s’annonçait sous les termes pompeux de Bibliothèques communales. Nous l’avons fait avec modération, et cependant nous croyons en avoir assez dit pour éclairer ceux que les magnifiques promesses du prospectus auraient pu séduire. Depuis lors, nous n’avions plus entendu parler de ce projet et nous l’avions cru abandonné. Nous étions dans l’erreur : témoin un volumineux paquet de circulaires, prospectus, modèles de souscription que nous venons de recevoir ! Il  parait même que l’on se propose de faire plus de bruit que jamais avec cette ridicule conception, car, lisons-nous, ces prospectus doivent être adressés à tous les fonctionnaires de France; on propose à MM. les maires d’inviter les notables de leur commune à contribuer à la souscription par une somme qui serait versée séance tenante ; on prie MM. les curés de faire une quête !! On invoque l’appui de MM. les instituteurs ; on engage MM. les journalistes à ouvrir dans leurs colonnes une souscription en faveur de l’œuvre ; on supplie les autorités de former dans les chefs-lieux de canton un comité de surveillance et un comité de dames patronnesses. Les dames patronnesses organiseront des bals, des concerts, des loteries, des représentations à bénéfices et présenteront les souscriptions dans les administrations et les ateliers, dans les collèges, les pensionnats et les communautés religieuses. Les gardes-champêtres, les facteurs ruraux, les tambours de la garde nationale, les garçons de bureau, seront préférablement utilisés pour le colportage de la liste à domicile. Nos lecteurs se rappellent que le 101e et dernier volume de la bibliothèque doit être un livre d’honneur où seront enregistrés les noms de tous les bienfaiteurs. Ce livre d’honneur joue un rôle important dans l’affaire :  « Il faut, dit le prospectus, faire valoir aux ouvriers le livre d’ honneur ; ce sera peut-être la première fois pour le pauvre ouvrier et la seule occasion dans sa vie de voir son nom imprimé à la suite des autorités de la commune…. dans les collèges, les pensionnats et les communautés religieuses, le mandataire de la Société fera une démonstration aux élèves pour les engager à prévenir leur famille de la souscription, ce qui est en même temps un moyen de Publicité pour l’œuvre. Les parents refusent rarement à leurs enfants de s’associer à une bonne pensée, et les enfants seront enchantés de voir leurs noms imprimés dans le livre d’honneur. »

[…] Que reste-t-il donc ? beaucoup de bruit pour rien ; un tintamarre habilement nourri de coups de grosse caisse, de trombones et de tams-tams, pour attirer les badauds et remplir la caisse. Que chacun s’empresse donc de porter ses épargnes rue de la Paix, n° 10, siège de l’administration des bibliothèques communales. On lui délivrera une quittance qu’il conservera jusqu’à l’impression du livre d’honneur. Mais, dira-t-on, le gouvernement a recommandé les projets de M. Radu ; — M. Radu est le père de la chose et le rédacteur de la plupart des ouvrages annoncés — les évêques de France y ont applaudi, les préfets les ont appuyés ; une foule de notabilités les ont encouragés. Le Président de la République est le protecteur de l’œuvre; le cardinal Fornari et le comte Portalis en sont les présidents honoraires ; notre Saint-Père le Pape a donné sa bénédiction à l’inventeur. Donc… — Une simple réflexion, s’il vous plaît. Nous ne contestons pas ces faits ; mais nous nous permettons une distinction. Les personnages importants et respectables dont on fait mousser les noms ont approuvé, tout comme nous approuverions nous-mêmes, la pensée de bibliothèques communales, réellement utiles; elles ont applaudi à une fondation dont le besoin se faisait et se fait encore vivement sentir. Nous en ferions autant. Mais ont- ils approuvé la conception incolore, informe, inutile dont M. Radu est le père ? la collection niaise dont il est le rédacteur ? l’œuvre sans mérite et sans nom qu’il préconise à grand renfort de prospectus et de réclames ? Là est la question. Il y a bibliothèques communales et bibliothèques communales, comme il y a fagots et fagots. Or, celles de M. Radu n’en ont que le nom. Donc, dussé-je ne jamais figurer sur le livre d’honneur, je ne souscrirai pas pour un liard d’ancien régime. Voilà ma conclusion.

Si, aux raisons données, il fallait en ajouter une autre, la voici formulée par M. de Larochefoucauld, duc de Doudeauville, ex-vice-président de l’œuvre prétendue : « Après avoir fait tous les efforts, pendant deux années, pour marcher d’accord avec M. Radu, le soutenir, le défendre et même le diriger, M. de Larochefoucauld, duc de Doudeauville, poussé à bout par les procédés de M. Radu et entravé, à chaque instant, par une imagination aussi ardente et un caractère aussi cassant, reste convaincu de l’impossibilité d’atteindre jamais avec lui le but moral qu’il s’était proposé. » M. de Larochefoucauld a raison et nous sommes pleinement de son avis18.

Jean Macé lui-même évoquera aussi avec humour cette pantalonnade dans un article de 1864 où il explique pourquoi il a appelé les bibliothèques populaires de sa région des « bibliothèques communales ». Il conclut à propos de l’entreprise menée par Radu :

Tout cela n’a pu suffire à mener à bien la Société de bienfaisance.
C’est une tâche un peu lourde que d’entreprendre de faire l’aumône à tout un pays. Il faut en définitive qu’il se la fasse lui-même, et attirer à soi des millions pour les faire retomber ensuite en pluie bienfaisante, est quelque chose d’à-peu-près impossible chez nous, quand on n’est pas église, ou gouvernement.

D’autre part, en fouillant bien le prospectus, on y aperçoit dans un coin un directeur-entrepreneur qui se charge de fournir la menuiserie pour 60 francs par commune, et la librairie à raison de 3 francs par volume, tout relié, pour la première édition de 3000 , et de 2 fr. 50 c. pour les éditions suivantes. Il y en a 100 de ces volumes, alignés d’avance par catégories en un tableau irréprochable, si ce n’est qu’à l’article : Littérature, sur onze volumes triés dans l’ensemble des produits de l’esprit humain, il s’en trouve un pour les Matinées littéraires de Mennechet, un galant homme, de beaucoup d’esprit, qui aura dû s’étonner d’avoir été choisi. Même avec la reliure, il paraît peu probable qu’on n’eût pas réservé un petit bénéfice sur chaque volume, et ce bénéfice multiplié une première fois par 100, multiplié une seconde fois par le chiffre des communes de France, devait en fin de compte prendre des proportions assez raisonnables si l’entreprise avait réussi19.

Hormis le nom de bibliothèques « communales », le projet de Radu s’oppose en tout à la réalisation de Macé. Radu fait partie de quelques hommes du XIXe siècle qui ont entrevu une manne dans une lecture populaire canalisée et désincarnée ; Macé, et les fondateurs des bibliothèques populaires comme Girard, ont permis de manière désintéressée au peuple au sens large de découvrir les livres, tous les livres, dans les limites imposées par le pouvoir impérial. Radu n’a donc ni fondé des bibliothèques communales, ni été le précurseur de Macé.

Cite this article as: Agnès Sandras, "Enjeux éditoriaux des lectures populaires : le cas de Jules Radu et des bibliothèques communales (1846-1852)," in Bibliothèques populaires, 11/02/2018, https://bai.hypotheses.org/2010.
  1. Le Constitutionnel, 24 juillet 1848. []
  2. Voir Ernest Lefèvre, « Jules Radu, fondateur des « Bibliothèques Communales », précurseur de Jean Macé », Bulletin de la Société d’études historiques et géographiques de la région parisienne, n° 102-103, janv-juin 1959. []
  3. Selon son dossier de chevalier de la légion d’honneur. []
  4. Nouvelles méthodes. Lecture, écriture, calcul, grammaire, géographie, histoire générale, par Jules Radu,… Paris, chez l’auteur, 1868. []
  5. Ibid. []
  6. Voir Noë Richter, « Aux sources de la lecture publique : l’Œuvre des Bons Livres de Bordeaux », Conférence donnée à la Bibliothèque des Amis de l’Instruction, 1997. []
  7. Léon Curmer, De l’établissement des bibliothèques communales en France. Paris, Guillaumin,1846. []
  8. Voir Noë Richter. « Aux origines de la lecture publique », Bulletin des bibliothèques de France (BBF), 1978, n° 4, p. 221-249. []
  9. Selon la brochure « Société de bienfaisance – Association universelle – Bibliothèques communales – Religion, éducation, instruction élémentaire, extinction du paupérisme », Sèvres, Imprimerie de Cerf, 1850. []
  10. Brochure  » Propagation des bons livres – Bibliothèques communales – Oeuvre d’utilité publique – Napoléon III protecteur ».  Paris, Imprimerie de Ch. Jouaust, 1850. []
  11. Voir par exemple la feuille à souches de la souscription dans ce prospectus. []
  12. Brochure « Société de bienfaisance – Association universelle – Bibliothèques communales – Religion, éducation, instruction élémentaire, extinction du paupérisme », Sèvres, Imprimerie de Cerf, 1850. []
  13. Le Siècle, 10 juillet 1850 []
  14. L’ Abbé Bernard, « Colportage catholique », La Voix de la vérité, 21 novembre 1852. L’ Abbé Bernard avait envoyé le mémoire correspondant au contenu de cet article au ministre de l’intérieur en octobre 1852. []
  15. Brochure « Bibliothèques communales – Note à la librairie » , Paris, Imprimerie de L. Martinet, 1851. []
  16. Brochure « Rapport présenté à la Société de bienfaisance pour la fondation des bibliothèques communales par la Commission de Librairie nommée le 1er mars 1851 chez  M. le Duc de La Rochefoucauld Doudeauville ». Paris, Imprimerie de L. Martinet, 1851. []
  17. Ibid. []
  18. Vagner, « Les bibliothèques communales », L’Espérance, Courrier de Nancy, 16 mai 1851. []
  19. Jean Macé, « La société des bibliothèques communales du Haut-Rhin« , Revue d’Alsace. Strasbourg, Fédération des sociétés d’histoire et d’archéologie d’Alsace, 1864. []

Education populaire à la BnF : ateliers de janvier à juin 2018

Le 13 novembre 2018, un colloque aura lieu à la BnF sur le thème : Émanciper le peuple par le savoir ? (1860-1939). De l’histoire à l’actualité.

Le colloque à venir s’articule avec un travail mené en amont avec le milieu associatif sous forme d’ateliers.

Deux séries d’ateliers sont donc à signaler.

La première série permet d’entendre 3 associations d’éducation populaire témoigner de leurs modes d’action et présenter les outils, toujours d’actualité, qu’elles ont inventés.

Elle se déroule à la BnF | François-Mitterrand

14h30 – 17h, salle Aquarium

Entrée libre (sans inscription)

Jeudi 8 février 2018, Peuple et Culture

Damien Lenouvel, militant et transmetteur des pratiques de co-éducation inventées par cette association

Jeudi 8 mars 2018, Cemea

Christian Gautellier, directeur national en charge des publications des CEMEA, responsable du pôle « Media, éducation et citoyenneté »

On trouvera le programme détaillé ici.

La seconde série  s’articulera autour des matériaux historiques de l’éducation populaire.

Elle aura lieu à la BnF | François-Mitterrand

14h30- 17h, salle 70

Entrée libre (sans inscription)

  • Jeudi 12 avril 2018

Carole Christen, « Une expérimentation d’éducation populaire au XIXe siècle : les cours du soir destinés aux adultes »

  • Jeudi 3 mai 2018

Agnès Sandras, « Le choix des ouvrages dans les premières bibliothèques populaires : instruction et/ou délassement ? (1861-1870) »

  • Jeudi 14 juin 2018

Laurent Besse et Frédéric Chateigner, « La pédagogie sans le scolaire ? Les revues d’éducation populaire laïque des années 1930-1950 »

De la Bibliothèque du prolétaire au XIXe siècle à la Bibliothèque positiviste

Le texte qui suit s’inscrit dans la série consacrée aux diverses influences qui ont fortement marqué les premières bibliothèques (populaires) des Amis de l’Instruction lorsqu’elles ont composé leurs fonds. En effet, les disciples de Comte ont participé activement à la fondation de ces bibliothèques à Paris comme à Épernay.

 

De la Bibliothèque du prolétaire au XIXe siècle à la Bibliothèque positiviste

   L’idée d’établir une « Bibliothèque positiviste » s’inscrit dans la logique de l’œuvre d’Auguste Comte1. S’il s’agit pour cet auteur de proposer un système philosophique apte à soutenir une réorganisation sociale, il s’agit aussi de donner à tous les membres de la société une culture commune, sur laquelle et par laquelle la nouvelle politique se fonde, se construit, et pourra durer.
Au souci d’établir une doctrine, Comte ajoute vite celui de la diffuser2. Dès les textes de jeunesse, l’éducation est ainsi donnée comme une priorité du nouveau pouvoir spirituel nécessaire à l’instauration d’une société réorganisée3 : et il s’agit à la fois de réformer l’école, et d’assurer une formation continue des adultes. Dans le premier grand traité, le Cours de philosophie positive (1830-1842), la préoccupation éducative est souvent rappelée. Parallèlement à cette entreprise, Comte se consacre à un enseignement populaire4. Il porte d’ailleurs une attention grandissante à l’audience prolétarienne car il perd confiance dans le corporatisme étroit des « savants », jugés décidément mal formés et inaptes aux réformes nécessaires. En 1844, lorsqu’il écrit le Discours sur l’esprit positif comme « Discours préliminaire » du Traité philosophique d’astronomie populaire, qu’il publie d’abord à part comme « manifeste de la nouvelle école »5 et présente comme un condensé du Cours, Comte fait l’éloge du « bon sens », de la « sagesse vulgaire » de la « raison publique », qui va de pair avec le souci de la mieux informer6. En 1848, le Discours sur l’ensemble du positivisme7 insiste sur la formation idéologique, base de la société régénérée : Comte y développe une « théorie de l’opinion publique »8, et il précise ses conceptions éducatives tant pour une nouvelle école, avec cursus suivant la hiérarchie des sciences, que pour une formation continue assurée par une refonte du Calendrier, avec sélections des « grands hommes » à célébrer et listes de fêtes cultuelles destinées à commémorer et à affermir les liens sociaux9.
Parmi les instruments de la formation idéologique, Comte en vient bientôt à envisager une sélection d’ouvrages qui participent à la culture de tout positiviste. Il faut partager les savoirs et les savoirs de tous les types ; ce partage est celui d’une culture du passé, qui cimentant les liens du présent permet de mieux envisager le futur commun.
Mary Pickering a déjà présenté quelques analyses de la « Bibliothèque positiviste »10. Ici11, on reviendra plus précisément sur sa genèse et son développement au fur et à mesure des différentes versions proposées. Et on évoquera comment les disciples se sont efforcés de la concrétiser.

*

   Dès juillet 1848 Comte établit pour un disciple prolétaire soucieux de l’éducation de sa jeune sœur une première liste des lectures nécessaires à la culture positiviste minimale12. Il propose alors « deux sortes [de lectures], les unes, poétiques ou d’imagination, les autres historiques ou d’observation », et ajoute quelques « ouvrages de morale proprement dite ». Il évoque quelques « lectures scientifiques », en fait une seule – celle de la géométrie de Clairaut, et demande à Jacquemin de s’assurer que cela ne rende point la jeune fille « pédante ». Ceci étant le programme des lectures des premières catégories est déjà impressionnant, et ces premières sélections comtiennes sont significatives. Pour les œuvres « poétiques ou d’imagination », Homère avec l’Iliade et l’Odyssée, et les « trois grands poètes français : Pierre Corneille, « tout Molière » et les Fables de La Fontaine. Racine est réduit à Athalie. Voltaire avec réserves : à la rigueur Zaïre et Tancrède. Mais censure pour les Rousseau : ni Jean-Baptiste, ni Jean-Jacques. Sont aussi recommandés les grands tragiques grecs, Eschyle et Sophocle. Du côté des romans, La Princesse de Clèves de Madame de Lafayette, le Gil Blas de Lesage, Tom Jones de Fielding, et les principaux romans de Walter Scott, neuf sont sélectionnés et la traduction précisée13. Pour les ouvrages historiques, Comte fait commencer par le Discours sur l’histoire universelle de Bossuet, auquel il joint l’Abrégé de l’histoire de France du même ; et les ordonne par époque. L’Antiquité est largement recommandée : Plutarque, pour ses Vies des grands hommes ; Tacite pour les Annales et les Histoires ; Suétone pour Les Vies des douze Césars. Un Manuel d’histoire ancienne de Heeren devant aider. Comte ajoute aussi Gibbon pour son Histoire de la décadence de l’Empire romain. Pour le Moyen Âge, aucun manuel ne trouve grâce aux yeux de Comte, sauf une Europe au moyen âge de Hallam, mais Bossuet devrait être suffisant. Ensuite surtout des Italiens : Le Tasse et Manzoni. Du Cervantès aussi Don Quichotte et les Nouvelles. Par ailleurs des ouvrages historiques, Les Révolutions d’Italie de Denina et Les Guerres civiles de France par Davila. Pour « l’histoire moderne », l’Histoire de Charles Quint de Robertson, l’Essai sur les mœurs et l’Esprit des nations de Voltaire, qualifié cependant de « superficiel » ; l’Histoire d’Angleterre de Hume. Et des Mémoires de Madame de Motteville et de Madame Roland. Pour l’histoire de la Révolution française « qu’elle se borne à Mignet ». Pour les « ouvrages de morale », les recommandations sont très sélectives : les Conseils d’une mère de Madame de Lambert ; les Pensées de Pascal ; et les Lettres sur les animaux de Georges Leroy ; et les interdits sont fermes : ni La Rochefoucauld, ni La Bruyère « ces lectures tendent à gâter le cœur et à fausser l’esprit » ; et surtout pas Les Provinciales de Pascal.
Dès cette première liste, s’affichent les exigences de Comte, et disons un dirigisme certain. D’une part, la liste est impressionnante. D’autre part, la place faite aux auteurs antiques est très importante, ainsi qu’aux grands classiques, alors qu’assez peu de « modernes » trouvent grâce aux yeux de Comte. On remarque aussi la part des ouvrages d’auteures, sans doute parce que ces recommandations sont faites pour une jeune femme. Enfin, pour les ouvrages étrangers, il prend soin de préciser les traductions. Et surtout il envisage la lecture comme moyen d’apprentissage autonome des langues étrangères : ainsi le dit-il ici tant pour l’italien, que pour l’espagnol et pour l’anglais : « le simple secours d’un petit dictionnaire et en lisant un ouvrage qui intéresse » sont suffisants. Il donne aussi un ordre précis des lectures : « il faut en tout cas commencer par les poètes » ; et pour les langues l’italien est d’abord à maîtriser puis l’espagnol et l’anglais.

   Puis, d’autres disciples demandent des conseils du même type, pour eux-mêmes ou pour ceux qu’ils veulent cultiver — ou/et convertir. La Correspondance en traite avec Célestin de Blignières, jeune capitaine en garnison dans le Nord, avec Georges Audiffrent, qui, à Marseille se destine à la médecine, avec Laurent, ouvrier-tisseur à Lyon, avec Benedetto Profumo, un Italien qui a passé la quarantaine14… Comte précise sa liste et la systématise. On retrouve les traits dominants des recommandations précédentes. Il ne s’agit plus seulement de conseiller une jeune prolétaire, mais les propos sont étonnamment concordants. Pour les uns et les autres, Comte élargit plus ou moins les lectures, accentue telle ou telle orientation, insiste plus sur les lectures scientifiques, en renvoyant au plan de l’éducation encyclopédique déjà publiés. Il insiste cependant pour tous sur les lectures poético-morales, données comme priorités :

Parmi les conseils communs aux deux cas (et cela arrive pour tous ceux qui sont très importants) je dois vous recommander les lectures esthétiques, dont je vous ai si souvent parlé dans nos libres causeries […]. Elles sont partout praticables 15.

Ce genre de lectures est absolument nécessaire, quelle que soit la carrière, théorique ou pratique, à laquelle on se destine.
Elles obéissent à une sélection rigoureuse : pas de temps à perdre en littérature secondaire, et en « médiocrités » :

Mais habituez-vous surtout à ne jamais lire que des chefs-d’œuvre, que vous rendrez familiers par un recours périodique » […]. « Mais il fait que vous concentriez vos lectures chez les grands poètes, sans jamais descendre aux médiocres […] chaque chef-d’œuvre poétique peut être relu presque sans limites, et n’est même appréciable complètement qu’après une lecture très réitérée, réduite en pratique quotidienne16.

Il faut également lire le plus possible dans le texte original : c’est ainsi qu’on fait l’apprentissage des langues17.
Enfin, ces lectures poétiques doivent être quotidiennes :

Un vrai positiviste ne devrait pas laisser passer une seule journée sans y consacrer au moins le temps qu’exige un chant de Dante18.

Pour la méditation réitérée, L’Imitation de Jésus-Christ de Thomas A’Kempis — dans l’original ou dans la traduction de Corneille19 — est particulièrement recommandé20, bien que ce texte ait des limites : il faut, précise Comte, remplacer Dieu par l’Humanité, et il faudrait même « le refaire mentalement d’après la nouvelle unité religieuse »21 :

Vous feriez bien de lire d’abord l’ensemble du poème, avant de revenir sur chaque livre. En effet, le principal défaut de cette admirable production consiste dans le défaut total de plan […]. Cela ne détruit nullement l’éminent mérite de cet incomparable poème sur la nature humaine […] jusqu’à ce qu’il surgisse une autre suite de chants propres à diriger l’intime culture du cœur, cet informe chef-d’œuvre conservera toujours un prix infini […]. Un célèbre empereur musulman en faisait sa lecture favorite. Encore plus dégagé des croyances qui l’inspirèrent, j’espère que tous les jeunes positivistes se le rendront bientôt familier, en pouvant de plus aspirer à le refaire mentalement d’après la nouvelle unité religieuse 22.

   Comte donne cette importance à de telles lectures esthétiques et morales, parce qu’elles doivent compenser les inconvénients de toutes les études plus spécialisées : effets desséchants des études proprement scientifiques qui empêchent trop souvent le développement d’une indispensable affectivité ; ou perversions philosophiques qui sont « excès d’érudition »23. Ces recommandations poético-morales n’ont donc rien à voir avec l’invitation à une culture de « lettrés », dont Comte dénonce au contraire, certains aspects terroristes. Mais il pense que la communion poétique est la véritable base d’une communion sociale formatrice d’une opinion publique harmonisée  :

Fuyez, autant que vous le pourrez, les lettrés : cherchez principalement la société intime des prolétaires et des femmes. Ne croyez pas que les riches constituent aujourd’hui la seule classe radicalement contraire à la grande régénération. Les divers lettrés lui sont, au fond, non moins hostiles et leur opposition est plus dangereuse. Il n’y a que troubles et mécomptes à attendre du commerce de ces prétendus penseurs, qui […] aspirent tous à la dictature universelle, sans qu’aucun consente seulement à être le second. C’est la fréquentation de cette race indisciplinable qui vous expose au scepticisme et au découragement […]. C’est d’en bas que doit procéder la rénovation moderne, encore plus qu’aux temps de saint Paul et de saint Augustin24.

Il ne s’agit point de complaisances douteuses à une culture élitiste, mais d’exigences de qualité pour une véritable culture populaire, où la formation spirituelle et morale importe autant et plus même que l’information intellectuelle.
Une telle « formation » de l’esprit peut seule rendre pleinement efficace l’instruction proprement dite dont Comte voudrait que chacun bénéficie : une culture scientifique encyclopédique, systématiquement suivie selon l’ordre progressif des sciences, des plus simples aux plus complexes, des plus générales aux plus particulières. Cette instruction minimale générale est elle-même nécessaire pour que tout positiviste, prolétaire ou savant, homme ou femme, puisse avoir quelque aptitude philosophique, comprendre son insertion dans son milieu naturel et humain, et le sens de la nouvelle religion de l’Humanité, comme relation et ralliement.

*

   Le résultat de ces réflexions est une « Bibliothèque du prolétaire au XIXe siècle », publiée le 8 octobre 1851, avec 150 volumes répartis sous quatre rubriques : Poésie (30 vol.), Science (30 vol.), Histoire (60 vol.), Philosophie, morale et religion (30 vol.) — le terme « Poésie » désigne des œuvres littéraires très variées : poèmes certes, mais aussi fables, contes, théâtre et romans. Une édition un peu différente est jointe à la Préface du Catéchisme positiviste.

Catéchisme positiviste: ou, Sommaire exposition de la religion universelle, en onze entretiens systématiques entre une femme et un Prêtre de l’humanité, 1852.

L’ordre du « catalogue » est aussi un ordre de progression. On retrouve sans surprise dans la catégorie « Science » l’ordonnance habituelle de la hiérarchie encyclopédique. Mais cette rubrique est la seconde après la « Poésie », ce qui reprend l’importance primordiale de ce type de lecture souvent soulignée. Comte souligne également dans l’ordonnance des références de chacune des sections, d’autres progressions, indexées à l’histoire :

Vous devez avoir noté que la section historique de ma Bibliothèque du prolétaire dispose les lectures en partant des temps les plus proches, afin de remonter graduellement vers les plus anciens […]. Les mêmes motifs pressaient aussi de faire acquérir la connaissance des histoires les plus partielles, en passant graduellement à des associations plus vastes. C’est, envers l’initiation intellectuelle, faire ce qui convient à l’initiation affective, qui développe le sentiment social en commençant par la Famille, pour passer ensuite à la Patrie, et s’élever enfin à l’Humanité 25.

Ordre et progrès, maîtres-mots du positivisme, commandent aussi à la Bibliothèque.
On est aussi frappé par l’ampleur de la culture que Comte entend donner au « prolétaire » contemporain. Bien que Comte parle d’un « court catalogue »26, le nombre de 150 volumes est déjà important, même si Comte précise d’emblée que « cette Bibliothèque sera réductible à cent volumes après la régénération de l’éducation occidentale »27.
L’importance majeure de l’« Histoire », est aussi à souligner puisque ses 60 volumes doublent les 30 volumes accordés aux autres domaines. De plus, de nombreux choix des autres sections se rapportent à l’histoire28. Ceci renforce la pédagogie « commémorative » illustrée par le Calendrier29.
Outre le nombre des volumes, il faut voir de quoi ils sont constitués : ils regroupent souvent plusieurs œuvres d’un même auteur et parfois des ouvrages d’auteurs différents. Voici quelques exemples de cette densité. En « Poésie », Ovide, Tibulle et Juvénal sont réunis en un même volume ; Dante, Arioste et Tasse également ; La Princesse de Clèves, Paul et Virginie, Le Dernier Abencerrage forment un seul volume romanesque ; le volume de Walter Scott comprend sept romans30 ; les Théâtres choisis et les Œuvres choisies comportent bien sûr plusieurs textes. En « Science », l’Arithmétique de Condorcet, l’Algèbre et la Géométrie de Clairaut, plus la Trigonométrie de Lacroix ou de Legendre sont réunis en un seul volume ; les cours de Navier sont regroupés avec des ouvrages de Carnot ; les Éloges des savants par Fontenelle et par Condorcet sont aussi tous regroupés. La section « Histoire », qui comprend aussi des ouvrages de géographie, essaie de couvrir tous les temps et tous les pays, fait aussi des regroupements : ainsi le Testament politique de Richelieu et la Vie de Cromwell forment un seul volume ; Thucydide et Hérodote aussi… En « Philosophie, Morale et Religion », Comte inscrit, entre autres, la Bible complète, le Coran complet ; il réunit au Catéchisme de Montpellier, des textes de Bossuet et de saint Augustin ; ou encore Le Discours sur la méthode de Descartes réuni au Novum Organum de Bacon ; ou les Pensées de Pascal suivies de celles de Vauvenargues et d’un texte de Mme de Lambert ; ou encore le Discours sur l’histoire universelle de Bossuet, lié à l’Esquisse historique de Condorcet.

Bibliothèque du prolétaire in Catéchisme positiviste: ou, Sommaire exposition de la religion universelle, en onze entretiens systématiques entre une femme et un Prêtre de l’humanité

Les textes étrangers occupent aussi une place remarquable. Il s’agit de préparer l’union européenne et occidentale, en attendant l’universalité positiviste : d’où les volumes de littérature et d’histoire italienne, espagnole, anglaise et allemande31, et l’orientalisme des Mille et une nuits et du Coran.
Outre l’ampleur du projet, il comporte des exigences qualitatives. Il n’y a que fort peu d’ouvrages de commentaires et moins encore des versions plus ou moins post-fabriquées ou prédigérées. Tout ceci renvoie aux méfiances de Comte envers les « publicistes »32 et les « lettrés ». Comte choisit plutôt les textes originaux et les grands textes classiques Pour les traductions de textes antiques ou étrangers, il précise toujours la traduction. Si en « Science » et en « Histoire », il admet quelques « manuels » et quelques « abrégés », ils sont plutôt rares. Pour la philosophie positive, il inscrit rien de moins que toute sa Philosophie positive (les six volumes du Cours), et sa Politique positive – dont les quatre volumes sont à l’époque encore à écrire ; et il ajoute un volume pour « les opuscules de Littré sur le positivisme » à réunir avec son propre Catéchisme positiviste, qui est aussi alors encore à écrire.

   Une telle « Bibliothèque » est donc fort révélatrice des complexités du positivisme comtien.
D’abord, il y a une certaine tension entre élitisme et souci du populaire : des chefs-d’œuvre pour les masses. De plus, Comte allie assez curieusement un dirigisme clairement affirmé — obligations et censures, ordre à suivre pas à pas et quotidiennement — et un certain libéralisme fondé sur une conception optimiste de la nature humaine et de ses possibilités — confrontations aux œuvres mêmes et méfiance des commentaires, confiance pour l’apprentissage des langues par imprégnation, confiance dans la volonté appliquée de tous… Ensuite, il y a chez Comte des intrications complexes entre ce qu’on appellera plus tard les « deux cultures » : à la réserve, voire même au mépris exprimé à l’encontre des « littéraires », il adjoint un respect profond pour la littérature érigée en passage obligé, destinée même à prévenir et à compenser les risques de la culture scientifique, historique et philosophique ; et la culture littéraire dont il fait choix est d’un remarquable œcuménisme — épopées, théâtres, fables et fabliaux, romans, poèmes, contes, tous genres et tous pays, où l’imaginaire et le rire ont largement leur part33. Enfin, ces choix montrent que le positivisme comtien ne saurait être assimilé comme on l’a fait parfois bien hâtivement à un pesant « scientisme » : la « Science » n’est qu’une section secondaire, dépassée pourrait-on dire par l’« Histoire » et la « Philosophie » qui couronnent la formation.
En tout cas, le sens général de ces choix est de combattre à la fois l’ignorance aliénante et les connaissances désordonnées tout aussi aliénantes selon Comte. L’important est, par un accès aux savoirs bien sélectionnés, de donner à tous les moyens de s’approprier le patrimoine de l’humanité afin d’établir ce « consensus social » sans lequel aucune société ne peut aller dans l’ordre et le progrès.

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    Dans l’édition du Catéchisme positiviste, datée de septembre 1852, et présentée « afin de diriger les bons esprits populaires dans le choix de leurs livres habituels »34, Comte fait quelques ajouts et suppressions. Il insiste pour que les ouvrages de « Poésie » soient donnés « sans aucune note », et il en ajoute quelques-uns : Œdipe-Roi de Sophocle, Pétrarque choisi, Le Romencero espagnol, choisi aussi, Les Martyrs de Chateaubriand. En « Science » il répare quelques oublis et fait quelques substitutions : il joint la Géométrie de Descartes, ajoute les Réflexions sur le calcul infinitésimal de Carnot, et les Discours sur la Nature des animaux de Buffon ; il substitue la Physiologie de Richerand à celle de Charles Robin, celui-ci ayant suivi Littré et ceux que Comte juge des « disciples incomplets ». En « Histoire » il ajoute des œuvres d’histoire de l’art : Traité de la peinture de Léonard de Vinci, Cours de dessin de Etex, Mémoires sur la musique de Grétry. En « Philosophie », de Bossuet, déjà bien présent, est ajoutée son Histoire des variations protestantes ; Mme de Lambert a droit aux honneurs de cette bibliothèque pour ses Conseils d’une mère ; les textes de Littré, le disciple devenu hérétique sont exclus.

Lettres d’Auguste Comte à divers, publiées par ses exécuteurs testamentaires, 1850-1857. Tome I […] Gallica (BnF).

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    En 1854, à la fin du Système de politique positive, une autre version est proposée. Elle prend le titre de « Bibliothèque positiviste »35, modification donnant une portée plus générale que l’intitulé précédent. Le dernier tome du Système est consacré à « L’avenir humain » : la disparition de la référence au « prolétaire du XIXe siècle » traduit l’ambition générale d’une Bibliothèque valable pour tous et sa visée de temps futurs au-delà du siècle contemporain. Elle est aussi à rapprocher du fait que Comte se tourne alors plutôt vers les « conservateurs »36.
La « Bibliothèque positiviste » apporte encore quelques modifications significatives.

Catéchisme positiviste, ou Sommaire Exposition de la religion universelle en treize entretiens systématiques entre une femme et un prêtre de l’humanité, par Auguste Comte. Édition apostolique (publiée par J. Lagarrigue, avec des notes de M. Lemos). 1891. Gallica (BnF)

Comte ne change plus rien à ses choix poétiques et romanesques, ni aux sélections historiques. La liste scientifique est complétée par deux textes de biologie : alors que La Physiologie de Claude Bernard disparaît, du disciple positiviste Segond, déjà inscrit pour son Essai systématique sur la biologie est ajouté le Traité d’anatomie générale ; est aussi ajouté de Barthez les Nouveaux éléments de la science de l’homme. Les changements les plus importants touchent la rubrique « Philosophie, Morale et religion », qui devient alors « Synthèse » et s’étoffe. Dans cette section Diderot fait une entrée en force et dispersée avec les Pensées sur l’interprétation de la nature, jointes à Descartes et Bacon ; les Lettres sur les sourds et les aveugles, sont jointes aux Essais philosophiques de Hume et suivis de l’Essai sur l’histoire de l’astronomie d’Adam Smith, qui sont aussi de nouvelles références ; l’Essai sur le beau de Diderot entre aussi avec la Théorie du beau de Barthez. Broussais est aussi indiqué pour le traité Sur l’irritation et la folie. Enfin Comte substitue à sa propre Philosophie positive le condensé par Miss Martineau. Le soin apporté aux développements de la « Synthèse », terme qui devient de plus en plus fréquent sous la plume de Comte, traduit la réorientation donnée à son système, dont il programme la nouvelle exposition de ce point de vue, sous le titre de Synthèse subjective37.
Comte envisage aussi la restriction aux 100 volumes annoncée dans les précédentes éditions :

Aux dix tomes qui traduisent toute la philosophie, on en joindra vingt de poésie, plus autant pour les notions concrètes, envers les données pratiques, la description des êtres, et la connaissance du passé. La seconde moitié du recueil positif sera consacrée aux monuments dignes, par leur valeur originale, de survivre à la destruction systématique des immenses amas qui maintenant compriment ou pervertissent la pensée 38.

Ces restrictions vont de pair avec des réserves énoncées sur « l’habitude de lire » qui peut « entrave(r) la méditation »39. Il reste que la poésie est toujours valorisée : « la méditation […] ne peut être vraiment aidée que par l’inépuisable étude des chefs-d’œuvre poétiques », et ses vingt volumes sont le double des dix condensant la philosophie. Comte déclare même « les lectures poétiques et morales seules susceptibles de devenir habituelles »40. La part de l’histoire reste majeure, puisque on la trouve comme « connaissance du passé » dans les autres vingt volumes de la première moitié et que la seconde moitié de la bibliothèque est en fait historique car consacrée aux « monuments » littéraires. Cette invasion de l’histoire et la place faite à l’histoire et aux chefs-d’œuvre du passé est aussi à rapprocher de l’inflexion conservatrice prise par Comte
En tout cas, il y a dans le Système une nette accentuation du dirigisme comtien et de ses attitudes sélectives. S’il maintient les liens de la « Bibliothèque » proposée et du « Calendrier », il met en garde contre « les lectures déplacées » autant que « des lacunes fâcheuses » ; « Il faut donc régler un penchant devenu non moins abusif qu’universel en complétant le tableau de l’ensemble des illustrations personnelles par celui des écrits dignes de survivre »41.
Enfin, arguant de son exemple personnel, Comte insiste sur l’encadrement moral des lectures et leur fonction dans la nouvelle religion :

Une expérience décisive me conduit à recommander surtout la lecture quotidienne de la sublime ébauche d’A Kempis et de l’incomparable épopée de Dante. Plus de sept ans se sont écoulés depuis que je lis chaque matin un chapitre de l’un, et chaque soir un chant de l’autre, sans que je cesse d’y trouver des charmes auparavant inaperçus et d’en retirer de nouveaux fruits intellectuels et moraux. Outre l’aptitude positive d’une telle coutume, qui rappelle toujours le principal objet de la méditation humaine, elle comporte une efficacité négative, en détournant des lectures inutiles ou vicieuses, dont elle fournit le meilleur correctif. Jusqu’à ce que le positivisme accomplisse, en invoquant l’Humanité, la synthèse morale et poétique ébauchée par le catholicisme au nom de Dieu, le mystique résumé du moyen-âge nous servira de guide journalier pour étudier et perfectionner notre nature 42.

   Ainsi l’évolution de la « Bibliothèque » selon comtienne retrace aussi l’évolution de sa philosophie. Dès les premières versions on voit comment il prend certaines distances avec la philosophie des sciences qui l’occupait principalement dans le Cours. On y voit aussi le souci des « prolétaires » inscrit dans le titre même des premiers « catalogues ». Puis avec les versions plus tardives et les explications du Système, on voit l’importance grandissante donnée à la « Synthèse », et l’encadrement religieux devenir primordial.

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   Il reste à voir ce que les disciples ont fait de la « Bibliothèque » programmée par le Maître. Ils se sont appliqués à la construire concrètement, et elle existe comme telle dans les Archives de la Maison d’Auguste Comte.
Pierre Laffitte, le successeur de Comte à la direction du positivisme déclare s’en être préoccupé assez vite : dès 1862, il mentionne la publication par des positivistes de certains textes43, et il précise son souci d’une « bibliothèque positiviste publique » :

Nous avons déjà commencé à réunir Rue Monsieur-le Prince, 10, les éléments de cette bibliothèque qui sera constituée par des dons volontaires qui ont servi à fonder et qui serviront à compléter soit la bibliothèque parisienne, soit celle de M. Edger en Amérique. Les livres, bien entendu, doivent être ceux du catalogue dressé par Auguste Comte. Aucun autre n’est susceptible de faire partie de ces bibliothèques »44.

L’effort de publication devient plus systématique dès 1864 : « Je commencerai, dans le courant de cette année, la publication de la bibliothèque positiviste. J’instituerai cette grande fondation, qu’il faut considérer comme un complément de l’enseignement général »45, et il évoque l’aide apportée par Foucart à cette réalisation. Les Circulaires évoquent aussi à plusieurs reprises une « Bibliothèque positiviste » à Puteaux fondée par Fabien Magnin ; elles rappellent l’importance de telles institutions pour « la lecture des principaux chefs-d’œuvre », et affirment qu’« il y a dans ces bibliothèques populaires un heureux moyen de rapprochements fraternels dont il faut tenir un grand compte »46. Il est aussi question d’une « bibliothèque positiviste » fondée à Bordeaux, où le zèle des disciples et les dons « ont permis d’arriver à cet égard à une réalisation presque complète du catalogue formé par Auguste Comte »47, et d’une autre à Marseille. Dans les années 1870-1880 Laffitte développe toute une stratégie pour que les positivistes dispensent cours et conférences dans le réseau des bibliothèques populaires. En 1880, ils arrivent même à trouver un local au 58 de la rue Réaumur à Paris, pour y installer une « Bibliothèque positiviste populaire »48, où ils transportent le fonds, patiemment amassé rue Monsieur-le Prince ; cependant Laffitte signale que ce fonds représente « la plus grande partie des ouvrages composant le catalogue formé par Auguste Comte »49, ce qui signifie que la « Bibliothèque positiviste » n’est pas encore constituée en totalité. Le fonds s’enrichit d’autres dons, dont celui de la bibliothèque américaine réunie par Henry Edger. Bien que très active, la Bibliothèque de la rue de Réaumur, en proie aux difficultés financières, cesse ses activités en 1884.
Il n’est donc pas facile de savoir quand et par qui exactement a été constitué l’ensemble des volumes correspondant au catalogue comtien. Il semble bien que plusieurs y ont contribué, au fil des occasions et des initiatives. Ce que traduit aussi l’un des deux compléments apportés à ce que Laffitte présente comme 4e édition, où « Le Théâtre espagnol choisi » est précisé comme « recueil édité par José Segundo Florès »50.
Il reste encore beaucoup à faire pour préciser l’histoire de la Bibliothèque positiviste chez les disciples.

Annie Petit
Université de Montpellier

=> On peut aussi écouter ici sur le site de la Bibliothèque des Amis de l’Instruction la conférence  « Les bibliothèques positivistes. Des projets d’Auguste Comte aux réalisations institutionnelles des disciples » donnée par Annie Petit en 2014

=> On trouvera les catalogues de la Bibliothèque du prolétaire et de la Bibliothèque positiviste en ligne : 

sur Google Books : ici, une édition de 1852 (Bibliothèque du prolétaire)
sur Gallica (BnF) : ici, une édition de 1891 (Bibliothèque positiviste)

Cite this article as: Annie PETIT, "De la Bibliothèque du prolétaire au XIXe siècle à la Bibliothèque positiviste," in Bibliothèques populaires, 01/02/2018, https://bai.hypotheses.org/1929.
  1. Les textes de Comte cités ici sont : C. = Cours de philosophie positive, (6 vol., 1830-1842) réédition Hermann, Paris, 1975, en 2 tomes ; présentation et notes par Michel Serres, François Dagognet, Allal Sinaceur, Jean-Paul EinthovenD.E.P. = Discours sur l’esprit positif (1844), réédition avec Introduction et notes par Annie Petit, Librairie philosophique Vrin, Paris, 1995 S. = Système de Politique Positive ou Traité de Sociologie instituant la religion de l’Humanité, (4 vol., 1851-1854), réimpression anastaltique Ed. Anthropos, 1969-1970 D.Ens.P. = Discours sur l’ensemble du positivisme ou Exposition sommaire de la doctrine philosophique et sociale propre à la grande république occidentale composée des cinq populations avancées, française, italienne, germanique, britannique, et espagnole, Paris, 1848, (édition reprise avec quelques modifications, comme « Discours préliminaire » de S., I, 1851) ; réédition avec Introduction et notes par Annie Petit, Paris, GF, 1998, conforme à l’édition de 1848. Cat. = Catéchisme positiviste ou Sommaire exposition de la religion universelle, en onze entretiens entre une femme et un prêtre de l’Humanité (1952), édition Garnier-Flammarion 1966, présentation et notes de Pierre Arnaud. S.S. = Synthèse subjective  ou Système universel des conceptions propres à l’état normal de l’humanité, vol. I, (1856), réédition Fayard, coll. Corpus, Paris, 2000Cor. = Correspondance générale et confessions, 8 vol., collection Archives Positivistes, Éditions Mouton, Paris-La Haye ; puis la Maison d’Auguste Comte, École des Hautes Études en Sciences Sociales et Vrin, Paris, 1973-1990.

    Pour les textes de Pierre Lafitte, les « Circulaires » – archives de la Maison d’Auguste Comte —  sont citées Circ. – La Revue occidentale (1872-1914) est citée R.O. []

  2. Voir Annie Petit, « La diffusion des savoirs comme devoir positiviste », Romantisme. Revue du XIXe siècle, n° 65, 1989, p. 6-25. []
  3. Voir « Considérations sur le pouvoir spirituel », 1826, texte repris par Comte en Appendice de S., IV, afin de montrer la continuité de ses préoccupations. []
  4. Comte donne un « Cours philosophique d’astronomie populaire », gratuit et non rémunéré, dans une salle de la Mairie du 3e arrondissement, pendant dix-sept années consécutives, de 1831 à 1848, et relayé de 1849 à 1851 par le « Cours philosophique sur l’histoire de l’Humanité ». []
  5. Voir Comte à Mill, 6 févr. 1844, Cor., II, p. 237 : « je me suis proposé de donner une idée sommaire de la nouvelle philosophie à ceux qui ne peuvent ou ne veulent affronter la lecture de six énormes volumes, dont toutes les principales conceptions y sont rapidement indiquées, avec un caractère convenable d’unité philosophique. C’est en un mot une sorte de manifeste systématique de la nouvelle école ». Le Discours sur l’esprit positif paraît en mars 1844 ; le Traité Philosophique d’Astronomie Populaire paraît en septembre. []
  6. Voir D.E.P., § 34 à 37. []
  7. Suite aux événements de février 1848, le texte est rédigé et publié dès juillet. Comte a fondé début mars la Société positiviste, car il est persuadé que les temps sont mûrs pour l’organisation d’une République positiviste d’abord en France puis en Europe et dans le monde. Le Discours de 1848 est ensuite repris en 1851 comme « Discours préliminaire » du second grand traité, le Système de politique positive. []
  8. En fait le souci de « l’opinion » se manifeste tôt chez Comte puisqu’il s’en préoccupe dès l’un de ses rares « opuscules primitifs » de 1819 dont il assume la paternité : « Séparation générale entre les opinions et les désirs » daté de juillet 1819, inédit publié dans l’Appendice de S., IV, p. 1-3. Le Discours de 48 affiche partout le souci de « conduire l’opinion publique à concevoir la nouvelle philosophie comme seule vraiment apte à systématiser le régime définitif », p. 110 ; voir aussi p. 121, p. 126-127, et surtout p. 174-184, expressément présentées comme développement de la « théorie de l’opinion publique. []
  9. L’idée est esquissée dès le Cours, voir C., 57e l., p. 666 ; elle se précise dans le Discours de 1848, voir D. Ens. P., p. 137 et sq. ; le « Calendrier positiviste » est d’avril 1849 : voir Cor., V, Annexes, p. 292-314 ; des éditions postérieures le remanient un peu et surtout le complètent : voir la version de 1854 : S., IV, chap. 2, p. 131-154, et tableau donné p. 159. []
  10. Mary Pickering Auguste Comte, An Intellectual Biography, 3 vol., Cambridge University Press, Vol. I, 1993, Vol. II et Vol. III, 2009 – ici Vol. II, p. 511-515. Son analyse replace aussi le projet comtien par rapport à des propositions contemporaines. []
  11. Voir aussi quelques analyses dans Annie Petit, Le Système d’Auguste Comte, Vrin, Paris, 2016, chap. 10, p. 295 -297. []
  12. Comte à Jacquemin, 2 juil. 1848, Cor., IV, p. 166-169. Mary Pickering Auguste Comte, An Intellectual Biography. []
  13. Les titres choisis alors sont Ivanhoe, La Jolie fille de Perth, L’Abbé, Le Château de Kenilworth, Les Puritains, Quentin Durward, L’Antiquaire, L’Officier de fortune, Waverley. []
  14. Voir surtout dans Cor., VI : – à Célestin de Blignières, 2 janv. 1851, p. 4-5, 11 mars 1851, p. 37-38 ; – à Audiffrent, 9 mars 1851, p. 30-32 ; – à Laurent, 2 sept. 1851, p. 153-154 ; 8 sept. 1851, p. 157 ; 6 nov. 1851, p. 186-187 ; – à Benedetto Profumo, 7 mars 1851, p. 29 ; 24 mars 1851, p. 42-44. []
  15. Comte à C. de Blignières, 2 janv. 1851, Cor., VI, p. 4-5. []
  16. Idem, p. 5 ; puis à Laurent, 2 sept. 1851, ibid., p. 153 []
  17. Comte à Audiffrent, 9 mars 1851, ibid., p. 32 ; voir aussi à Laurent, 2 sept. 1851, ibid., p. 154. Comte donne d’ailleurs volontiers son exemple : « lecture quotidienne d’un chant de Dante, où il trouve chaque jour de nouveaux charmes ». []
  18. Comte à C. de Blignières, 11 mars 1851, ibid., p. 37. []
  19. Comte la signalait déjà dans ses conseils à Jacquemin en recommandant tout Corneille. []
  20. « Voyez-y un admirable poème sur la nature humaine […]. Cela deviendra une source féconde de nobles jouissances et d’intimes améliorations », Comte à C. de Blignières, 2 janv. 1851, ibid., p. 5. []
  21. Idem et 12 mai 1851, ibid., p. 82. []
  22. Comte à C. de Blignières, 11 mars 1851, ibid., p. 37. Recommandations en termes identiques à B. Profumo, 24 mars 1851, p. 43-44, et à Laurent, 2 sept. 1851, p. 154-155. []
  23. « Les diverses théories philosophiques ne méritent votre attention qu’autant qu’elles ont pénétré dans la circulation usuelle, et alors les poètes vous les retracent heureusement, dégagées de leur premier attirail pédantesque et réduites à ce qu’elles offrent de vraiment essentiel. Quiconque a bien compris, goûté et comparé Homère, Virgile, et Dante, connait réellement l’histoire principale des conceptions humaines, surtout quand la théorie positiviste dirige et combine ces impressions. Le bagage hellénique aura son prix plus tard ; mais il ne faut le développer qu’en le rattachant à une étude plus précise de l’évolution fondamentale : autrement, on se perdrait, comme dans les académies, en divagations oiseuses et desséchantes », Comte à Audiffrent, 9 mars 1851, Cor., VI, p. 31. []
  24. Comte à Thalès Bernard, 25 mars 1850, Cor., V, p. 143. Voir aussi à Barbot de Chement, 23 août 1850, ibid., p. 182 : « Nos principaux ennemis se trouvent déjà, comme je l’avais annoncé, parmi les lettrés, surtout démagogiques, que je signale de plus en plus comme plus disposés que les mauvais riches à entraver toute réorganisation finale ». Les « littérateurs » et les « légistes » sont selon Comte les classes dominantes correspondant à l’état métaphysique de l’esprit humain. []
  25. Comte à P. Laffitte, 23 sept. 1852, Cor., VI, p. 394 ; voir aussi à Hadery, 20 janv. 1853, Cor., VII, p. 22. []
  26. Cat., p. 49. []
  27. Ibid., p. 55. La précision donnée dès 1851 est réitérée en 1852. []
  28. Ainsi de nombreuses sélections de « Poésie » antiques et classiques renforcent cette attention historique ; les romans retenus le sont surtout pour servir à l’instruction historique en retraçant les mœurs des époques correspondantes. De même les sélections de la dernière section — dont Aristote, Saint Augustin, Bossuet — sont pour une bonne part historiques. []
  29. Le lien avec le nouveau « Calendrier positiviste » est d’ailleurs nettement souligné dans S., IV, p. 405 : « Car la plupart des célébrations concernant des poètes, des philosophes, ou des savants, le public ne peut les glorifier sans vouloir connaître leurs ouvrages ». []
  30. Les titres choisis donnés pour les « sept chefs d’œuvre » de Walter Scott, sont Ivanhoé, Quentin Durward, La Jolie fille de Perth, L’Officier de fortune, Les Puritains, La Prison d’Edimbourg, L’Antiquaire. Ont disparu L’Abbé, Le Château de Kenilworth, Waverley. []
  31. Pour l’Italie un volume de théâtre italien (Métastase et Alfieri), et Manzoni occupe un autre volume. L’Espagne a droit à trois volumes : un pour Cervantès, un pour le Théâtre choisi et un autre pour le Romancero choisi. Pour l’Angleterre, il y a le Théâtre choisi de Shakespeare, les Œuvres choisies de Byron. Et pour l’Allemagne les Œuvres choisies de Goethe. []
  32. Comte identifie souvent « publiciste » et « charlatan », et suspecte les « littérateurs » de n’être que d’« habiles écrivains ». Ce n’est donc ni aux uns ni aux autres qu’il juge bon de confier des tâches qui relèvent d’une mission éducatrice : « Privé de toute vraie discipline intellectuelle, le journalisme actuel conduit souvent à aborder étourdiment tous les sujets intéressants, avec aussi peu de discernement qu’il en existe dans la conversation habituelle des gens du monde, c’est-à-dire sans distinguer jamais entre ce qui est vraiment accessible et ce qui est prématuré ou même chimérique, ni entre ce qui admet déjà l’intervention partielle de la presse quotidienne et ce qui doit encore appartenir longtemps aux élaborations systématiques », à Clotilde de Vaux, 22 juil. 1845, Cor., III, p. 72. []
  33. Voir l’abondance des romans d’aventures et dans le théâtre celle des comédies : Aristophane, Molière complet, alors que Corneille et Racine ne sont que partiellement choisis. []
  34. Cat., p. 49. []
  35. Elle est datée du 18 juillet 54 : voir S., IV, p. 557-561. []
  36. Voir l’Appel aux conservateurs de 1855. []
  37. La Synthèse Subjective n’ayant été publiée qu’en 1856, ceci a induit Laffitte à distinguer une 3e et une 4e édition, voir Pierre Laffitte, « Des diverses éditions successives de la Bibliothèque positiviste », R.O., mars 1888, p. 312-354. M. Pickering, op. cit., Vol. II, p. 514, parle aussi de cette « 4e édition » p. 514. Mais, d’une part, c’est ne pas tenir compte du fait que Comte avait déjà dans les précédentes éditions mis dans sa liste des ouvrages non encore publiés. D’autre part, les deux éditions présentées successivement par Laffitte sont toutes deux datées du 18 juill. 1854, et ne diffèrent que par la mention faite du dernier traité comtien, la Synthèse. []
  38. S., IV, p. 269-270 ; « la condensation normale du trésor intellectuel en cent tomes systématiques » est aussi évoquée p. 405. []
  39. Ibid., p. 269. []
  40. S., IV, p. 405. []
  41. Idem. []
  42. S., IV, p. 406. []
  43. 14e Circ., p. 5 : il s’agit de la publication par Robinet (avec introduction) des Lettres sur les animaux de G. Leroy, c° Foulet-Malassis, libraire, 97 rue de Richelieu et du Traité sur l’amour de Dieu, de saint Bernard, même éditeur. []
  44. Ibid., p. 7. []
  45. 16e Circ., 1864, p. 5-6. []
  46. 21e Circ., 1869, p. 1 []
  47. 22e Circ., 1870, p. 2. []
  48. David Labreure a fait l’histoire plus précise de cette institution et la présentera à la Journée d’Études « Mouvements ouvriers et positivisme » du 16 mars 2018. Le programme sera prochainement en ligne. []
  49. R.O., 1881, p. 327. []
  50. José Segundo Florès est un disciple choisi par Comte pour être l’un de ses exécuteurs testamentaires. []